Thursday, April 2, 2015

Pain, friendship, and great medical news - La douleur, l'amitie, et de bonnes nouvelles!

There's the anxiety of the uncertainty, then there's the pain. A cansurvivor (my nomenclature for cancer survivors, using the play on sounds and mostly cause we CAN survive!) is forever faced with an imperfection that s/he cannot control in his or her body. Such a sudden and deep imperfection, with consequences as dramatic as cancer, comes as a shock to anyone diagnosed with cancer, especially if that person has unsuspectingly been living a healthy normal life.
I had lost a finger in a saw twenty five years earlier. Although it seems unrelated to my cancer, I had already gone through the trauma of facing my own imperfection, all the more since I had been the one to cause it. No matter that it was a malfunction of the brand new saw that had caused it, I was the operator. For years, and still today, I blame myself for that femto-second of inattention. I suffered the phantom feelings for three years, waking up in middle of the night with pain, and going through a profound trauma every time I reached to rub my aching finger, only to grab emptiness. Many a time I felt sick to my stomach. It was through the incredible love of Marcela and help from Gilles and Christophe that I had surmounted the physical and psychological trauma. Their friendship was so deep that Gilles, a bio-chemical engineer, and Christophe, working on his MD-PhD at MIT and Tufts, had taken a few days off from their work to come climb on scaffoldings and nail cedar clapboards in place to finish the job I had begun - all this so that Christophe and I could launch, as we had planned for a year, on a cross country drive via some of our favorite climbing sites.
Three weeks after the accident, my finger having been "properly amputated", the tip stitched closed and wrapped in a thick bandage the size of a small cotton candy by a wonderful young hand surgeon at Lahey Clinic, we were trying some face climbs in the Needles. We had several adventures along the way, including our visit with a native tribe on a reservation where Christophe had done his medical internship, who told us of the evil doings of the Costner brothers after they used their land to film Dances with Wolves (I've always thought of the movie as Dances with the Costners, since parents, kids, and even their family dog act a part in the film). We also met Gene, the pig farmer from Iowa who had self taught himself rock climbing in his late 50's and put up some of the most difficult routes at the time, while in his sixties! After a night camping far from any sign of civilization amidst packs of wolves howling to the full moon, we had climbed Devil's Tower. A first omen of sorts happened when Christophe, who was leading the first pitch, asked me to lower him down, and he barely avoided a rattler who had crept up without my noticing it. In the second pitch, my cotton candy bandage had turned deep red as I had overstrained the stitching while climbing a flaring crack (I've never been as good a climber as most of the friends I climb with, and flaring cracks with opposing walls at 120 degree angles will remain a challenge forever). Thankfully, Dr. Christophe was prepared just in case, and there's nothing Duct Tape can't fix! In our final pitch, a boulder the size of a washing machine had dislodged under Christophe's foot, bounced off the 6 square foot ledge from where I was belaying him 50ft below, and exploded as it had bounced off the parabolic foot of the Tower. Thankfully, there was noone below. But by the time the dust settled and the ozone from the giant flint dissipated, another strong smell had caught my nostrils: barely six inches from my leg, where the boulder had bounced, our rope lay neatly melted in half! We had finished our climb nonetheless and rappelled down just before sunset. Docteur Christophe had thoroughly washed my finger with whiskey (for lack of a better disinfectant at hand), and although the finger surgeon was tremendously upset that his careful work did not look nearly as nice when I returned as he had carefully sculpted it to be, he was astonished that the first remaining section of the finger had regained its full range of motion, a most unusual feat since the tendons normally atrophy, but that was the consequence of my using it subconsciously as if it had not been severed.
This familiarity with self-imperfection I hold to have protected me to a degree from the sudden discovery of a Stage 4 advanced pancreatic cancer at age 54. It has not however protected me from the pain. Still today, fifteen months after my pancreas, part of my liver,  a piece of my intestine, and my gall bladder were removed, the fun and pleasurable times that I have been fortunate to enjoy in the company of wonderful friends barely offset the suffering that I went through. And every new spasm, every new day when my abdomen is sore to the point that I can't work or climb as I'd like, the balance shifts delicately to the dark side.
Yet this pain is infinitesimal compared to that of a few close friends. Robert, locked in his wheelchair for over thirty years, has exhausted all surgeries and his spine continues to deteriorate with the addition of a tumor that can no longer be operated. He too is thankfully surrounded by a very loving and dedicated family. But if I measure my fun versus my pain, Robert has no such an easy choice: he measures pain against the risk that he will not provide sufficient resources to support his family, such as funding good schools for his children, and numerous other constraints of which I am free. Robert pushes on and loads his wheelchair in his car every morning to drive to work, and back in the evening, with barely enough energy to collapse after taking the maximum dose of pain killers.
Michael has a spinal cancer similar to that of Robert, but like me, Michael is single and without family obligations. Alas, his pain is as bad as that of Robert, so much so that he has lost control of both legs and is gradually getting atrophied all over. Locked in his third floor apartment, to which the elevator has been out of service for over a year, it is increasingly challenging for him to make it down the broken stairs for a breath of fresh air. But in his condition, the concept of moving from the safe haven that he's occupied for thirty years is inconceivable.
Then there's Edith, who lives far away on the island of La Reunion, a few hundred miles east of Madagascar, a volcanic gem in the immensity of the Indian Ocean. Edith has four kids and is on her third recurrence in a year. Her first cancer had been in the breast 7 or 8 years ago; it had then migrated to the liver. After four years in complete remission, it suddenly reappeared last year, in its most aggressive form yet. Before that, and still since, Edith has been one of the most present and encouraging friends, sending me time and again memories of the splendor and wilderness of La Reunion - an island on which I'd stayed several weeks on my way to and return from my mission in the French Antarctic Islands. She has constantly kept up her morale and supported mine, and yet once again, she faces the Demon of Cancer. Once it sprouts inside of you, there's no telling when or where it may reappear.
Today, I received terrific news that all my results are significantly improved, in fact most of them near normal range. The ground glass opacity that had persisted for over a year in my lungs has finally disappeared, the three foci thought to be potential metastases on my liver have resorbed, and my blood levels are fairly close to normal! Spring is finally here, with the ice reverting to water on the Charles, and deep blue skies with a warm sun arm-wrestling the cold north While this is indeed cause for celebration, the proximity of my three close friends, and the memory of Pierre who left his suffering in January, are all too tempering for me to go all out in celebration. Still, a toast to Life is in order. For those who cant join us at tomorrow (Thursday's) Movie Night (Les Enfants du Paradis), Lekhaïm! And always: Celebrate Each Breath!!!

BU sailors daunt the ice floes

Liquid appears along the Charles River banks beneath the Meandering Tree

FRANCAIS (Francaises, Unissons nous contre l'esclavage auquel nous soumettent les mega-entreprises!)
D'un cote il y a l'angoisse de l'incertitude, de l'autre la douleur... un fameux sandwich dans lequel tout cancereux se trouve pris. Dans la premiere categorie figure aussi le trauma de savoir son corps change a tout jamais, sans que le proprietaire n'y puisse le moindre effort. Ce trauma qui arrive a l'improviste, sans la moindre annonce, est une experience profonde je pense pour quiconque a fait face a cette maudite deformation, pire encore pour ceux qui ont jusqu'alors mene une vie parfaitement saine et qui n'ont aucune raison du moindre soupcon.
D'une certaine maniere, j'en suis venu au moins a me penser un peu moins traumatise, car deja je m'etais mutile moi-meme voici vingt cinq annees. Les sensations fantomes qui m'avaient hante pendant trois annees, a la suite de la perte de mon petit doigt dans une scie dont le garde lame ne fonctionnait pas bien, m'avaient un peu prepare aux traumas du corps. La douleur etait intense, mais encore plus la panique lorsque je me reveillais en pleine nuit afin de frotter mon doigt endolori pour etre confronte une fois de plus a son absence; il m'etait meme arrive d'en attraper la nausee. Heureusement, j'etais deja entoure d'amis particulierement bien intentionnes. Marcela m'avait aime sans limites, et Gilles et Christophe, tout deux des chercheurs en bio-pharmaceutique et medecine, avaient genereusement pris quelques jours de conge afin de venir eux-meme completer le chantier sous ma direction. Ce fut une generosite sans bornes puisque cela me permit de partir avec Christophe et son camion pour une nouvelle traversee des USA avec nombres d'arrets escalade comme nous l'avions deja fait deux fois auparavant.
Nous avions donc pris la route a peine trois semaine apres qu'un jeune chirurgien tres attentif aie soigneusement reduit le fragment d'os qui restait et cousu la peau afin de donner l'image d'un doigt presque normal. Nous repassames par les Badlands ou Kevin Costner avait filme les Danses Avec les Loups (qu'on ferait mieux d'appeler les Danses avec les Costner etant donne que presque tous les membres de sa famille y compris son chien avaient participe au tournage), et nous nous etions rendus dans la Reserve le long des plaines du North Platte River dans laquelle Christophe avait passe deux fois six mois en tant que medecin volontaire. Nous avions egalement rencontre Gene, un homme de soixante dix ans qui grimpait des voies qui nous laissaient par terre, chausse d'une vieille paire de baskets en toile. Il etait eleveur de porcs dans les immenses plaines de l'Iowa et il avait vu des gens faire de l'escalade pour la premiere fois lorsqu'il avait presque soixante ans. Il avait entrepris de s'entrainer seul dans sa grange a cochons, puis s'etait lance sur les parois des Needles dans le Dakota du Sud (la meme ou nous avions fait sa connaissance) et il avait fini par etablir des dizaines de voies parmis les plus difficiles a cette epoque. Ce fut une rencontre de celles qui ont tout d'incroyable et de magique.
Quelques jours plus tard, apres une nuit au milieu des hauts plateaux parsemes de forets desertes, entourres de loups qui hurlaient a la lune, nous etions arrives a Devil's Tower, une dent celebre depuis qu'elle servit de tournage pour un film de science fiction dans les annees 80 (je crois qu'il s'agissait de Close Encounters of the Third Kind - Rencontres Proches du Troisieme Type??). La premiere longueur menee par Christophe aurait sans doute du nous alerter que quelque chose ne tournait pas tout a fait rond: en effet, depuis cinq metres du sol, il me demanda de le redescendre et posa le pied a peine a quelques centimetres d'un beau crotale qui etait venu s'etaler au soleil juste devant moi sans que je ne l'ai vu. Puis dans la troisieme longueur, en pleine opposition des pieds sur deux faces a 120 degres l'une de l'autre, et les mains enfouies dans une fissure plus grosse que mon poing, j'avaise senti une fraicheur inattendue sur ma main gauche et je la retirai completement couverte de sang: tout mes points de suture avaient saute sous l'effort de blocage de mes mains et poings. Christophe avait bien repare ca a coup de whisky et de papier collant, mais nous avions encore une grosse emotion a passer avant d'arriver au sommet. Dans la derniere longueur, alors que je l'assurais blotti sur une petite reglette a peine plus large que mon derriere, Christophe delogea une pierre de la taille d'une machine a laver. Elle rebondit a quelques centimetres de moi avant d'aller s'exploser dans la base parabolique de la falaise. Nous gritames et heureusement, il n'y avait pas ame qui vive en bas de la Tour. Mais le comble fut de decouvrir, lorsque la poussiere et nos premieres emotions se dissiperent, que la pierre avait fondu la corde en deux morceaux. La fin de l'escalade fut donc bien plus sportive qu'attendu.
Mais une telle experience a la suite de la perte d'un doigt m'avait non seulement expose au trauma psychologique de cette mutilation (d'autant plus que c'est somme toute moi meme qui l'ait causee), elle m'avait aussi enseigne que le sacrifice de la perfection esthetique de mon doigt, au depart si bien rapiécé par le chirurgien, avait valu le plaisir gagne a ce voyage et ces magnifiques moments passes avec un excellent ami. Aujourd'hui, je revis en quelque sorte la meme chose et grace a cette experience precedente et a vous, le trauma de la perte de mon pancreas, d'un bout de foie, de la vesicule, et dun bout d'intestin m'est beaucoup moins traumatisant que si je n'avais subi ce trauma au prealable. En ravanche, les douleurs que je ressens depuis la chirurgie sont tres eprouvantes. Qu'il s'agisse de la douleur constante, revenue au cours de 4 derniers mois, ou des spasmes extremes, tel que celui que m'a cause l'assistante de mon oncologue ce matin, ces evenements ne cessent de me faire questionner si la souffrance aura valu la peine malgre les superbes voyages en compagnie d'excellents amis, et dans des endroits splendides, que j'ai vecu depuis le printemps dernier.
Pourtant, ma douleur est infime comparee a celles de Robert ou de Michael, et mon angoisse tout aussi petite en comparaison avec celle d'Edith. De son fauteuil roulant qu'il occupe depuis plus de trente ans, Robert souffre le martyr tandis que sa colonne vertebrale se decompose et qu'une tumeur tenace y a repousse trois fois apres des chirurgies extremement douloureuses. Il en arrive deja a se preparer a passer de longs mois au lit. Et moi, tout heureux que je suis de partager avec lui comme avec vous des aventures libres a la recherche des plus beaux cotes de cette planete, je me sens penaud et presque coupable de ne pas pouvoir l'aider a surpasser sa douleur.
Michael souffre d'une tumeur semblable a la base de la colonne. Contrairement a Robert, qui doit luter pour assurer les frais de scolarite de ses trois enfants, Michael est comme moi bon celibataire. Il a voyage partout dans le monde, tenant pendant trente ans une des plus celebres boutiques de disques de rock and roll et de blues a Cambridge. Desormais, il a meme du mal a se deplacer dans son appartement avec ses bequilles et il ne descend que tres rarement dans la rue, incapacite d'une part par sa douleur, d'autre part par le fait qu'il habite au troisieme etage d'un immeuble dont l'ascenseur est en panne depuis plus d'un an. Ca c'est "l'egalite a l'Americaine"!
Notre celebre gratteciel le Hancock Tower, reflete l'azur du ciel
au travers d'arbres centenaires
Et puis il y a Edith qui, depuis l'ile enchantee de La Reunion, m'a envoye tant d'encouragements, ayant elle-meme surpasse plusieurs cancers avant d'etre en remission pendant 3 ou 4 ans. Jusqu'a ce que soudain l'anne derniere, une tumeur reapparraisse... depuis, elle enfile chimio apres radio et les metastases semblent revenir comme les vagues de l'ocean, irresistiblement. Nous partageons des mots sur l'eclat du ciel, le chant des oiseaux, ou la purete de l'ocean. Mais l'inquietude ne peut s'effacer; la menace est la, prete a ressurgir a tout moment sans que l'on ne sache pourquoi ni comment, au coin d'un nouvel examen...
Hier, j'ai recu d'excellentes nouvelles de ma sante: les taches qui pourraient etre des metastases au foie sont en diminution, le nuage de verre opacifie qui se balladait dans mes poumons a disparu des scans, et mes valeurs sanguines sont nettement ameliorees, bien que le foie traine un peu. Desormais, je dois prendre un comprime de plus par jour pour compenser le manque d'enzymes du a l'absence de mon pancreas, et on me refera un bilan d'ici "six a douze mois" m'a dit ma chere oncologue Rebecca. Elle-meme par contre n'est pas victime d'un cancer, mais on lui a trouve une dissection de la carotide, un probleme peu courant mais avec des consequences qui peuvent etre catastrophiques. La Vie ne s'arrete pas, mais l'humanite semble de plus en plus malade; n'est-il pas grand temps de relacher l'emprise que le Temps prend sur nous?
Par un magnifique pares midi de printemps, j'ai longe pendant deux heures le bord du Charles River qui separe Cambridge de Boston. Le ciel bleu de plomb etait tout leger sous le vent glacial du nord qui faisait hesiter la glace envers son retour a l'etat liquide. Mais les petits deriveurs de MIT et de BU (Boston University) ne se laissaient pas intimider et tiraient deja des bords entre les icebergs. Un magnifique apres midi plein de vitalite... Prenez le temps de celebrer chaque souffle a fond!
 c'est le printemps, le ciel bleu nous englobe malgre le vent du nord glace

la glace qui reliait MIT (Cambridge) a Boston fond enfin et nous oblige a faire un detour pour emprunter le pont, les oies perdent leurs icebergs

Saturday, March 14, 2015

Medical & California - pour les francais, quelques nouvelles photos de l'hiver

I've never been a procrastinator, but I am a bit of a perfectionist which results in my spending many hours to write one of these texts, more to add photos, and more yet to translate. The result is that the latest two Brazil-related texts I had finalized while already being back in the US. In fact, I returned to Cambridge on January 30th (I think) at the very end of the second major snow storm to hit New England this year. I was so elated by the immaculate blanket of white when I exited the T at Harvard Square that I walked home dressed only in a sweatshirt and windbreaker, but with my soul still radiating the 100F I'd left in Rio only 20 hours earlier.

My return had been prompted by an appointment with the allergy doctor at Beth Israel, to try to find an alternative so that I could have a complete set of exams, including with contrast dye, which I had grown seemingly allergic to after the scans of last June. I met with her four days later and three days after that, I flew back to Portola Valley above Palo Alto to join Amit and friends for his official 50th birthday celebrations.

Edward, Sushil, et Amit

La Baie de Monterrey en arriere plan (Fabien, tu reconnais?)

Between unbelievable meals and cupfulls of the Blood of Christ, we enjoyed a number of outstanding mountain bike rides with friends from as far as Delhi (Sushil had also come just for the occasion). I found my legs eager to pump more than they had last year, and so Amit generously lent me one of his Santa Cruz bikes, a Tesla among mountain bikes. We rode trails in Marin County, Santa Cruz, and of course the more local ones, including Alpine Rd which ends with a wicked road climb to return to Amit's house. I thoroughly enjoyed the sweat and the aerobic workout, but the friendship gatherings that happened two out of every three evenings were even richer. I also enjoyed a delightful evening at Klaus and Adda's who always find a way to organize a dinner with friends in spite of the physical challenges of their age. Joachim had just arrived from Badenweiler, Hanna was enjoying her 1/3 of the year in Palo Alto (the other two thirds being spent in Paris and Jerusalem), Mark rode over from SFO, and another couple of Parisians who were staying for a few days all sat around the table, as if we were still living the times of "c'est une maison bleue...", a famous French song depicting a house open to all friends and travelers in 1968 San Francisco. The house on Southampton St isn't blue in color, but it sure remains bright blue in spirit!

The warmth and generosity in both houses and dinners were equally abundant, but the staggering difference in the lifestyle between our generations' tech gurus versus the hard-working managers of our parents' generation is the greatest example of the growing gap in wealth that Thomas Piketty, Joseph Stiglitz, and numerous others are pointing to as utterly unsustainable. On trails and in shops throughout the Bay Area, $8,000 mountain bikes are the standard and on the road Tesla s are the most common cars with a $100,000 tag. Sure, there's the cool stuff, like Google's self driving cars being tested in ordinary traffic, or the latest sport Tesla, which we test drove, that comes pre-equipped with everything to make it self-driving as soon as this is legal, with nothing more than a software upgrade. But comparing that to building roads, laying railroad tracks, running electrical and phone cables, or building the Hoover Dam somehow reminds me of Buz Aldrin's comment at MIT "you promised me Mars, instead you gave me Facebook". What's the real value of all this tech, even in medicine of which I have been one of the largest beneficiaries? Even realizing that my two visits to Amit's, all our bike rides, my amazing trip to Europe last summer, and my January in Rio have all been possible thanks to the miracles of modern medicine, I am deeply skeptical about the long term consequences. 

The essence of Life will remain a mystery forever; it is its very nature. Medical progress comes at the risk of overcrowding the planet. It seems to me we must slow down what we call "progress", and redefine it. Automation was brought in to enhance workers' safety and to increase productivity, giving humans more time to do other things, like maybe enjoy Life. But we have become slaves to all technology, whether automation or the internet, and in fact the time we have available to ourselves has undeniably shrunk. Philosophical ponderings aside, I deeply appreciated the two weeks spent in Portola Valley, and returned only to prepare for my next set of exams.

But when I arrived on the heels of the fourth snowstorm in three weeks, I found my voicemail and email swamped with distress calls from numerous desperate homeowners whose homes were suffering from the tremendous ice dams. I have thus committed to helping a few select clients out to repair their homes and to try to install preventive measures against future winters, since this pattern is, as I recall, precisely what the first meeting of the IPCC in Trieste had foreseen: overall warmer winters, with more extreme temperature swings, and more intense storms. 

my truck at Claudio's

If I regretted not having done my annual pilgrimage hiking up Mt Washington in the first full moon of the year, I nonetheless managed to capture an appreciable photo of the third full moon of 2015 over Boston On Ice, from the center of the frozen Charles River (photo below). I had also been fortunate to have window seats and a clear view on three of my four flights between BOS and SFO and you can look forward to a future photo essay, similar to the one on my leg down to Brazil.

MEDICAL MAYHEM RETURNS: If technology gave me the wings of steel (and fabric - parapente!) to travel, and in medicine saved me from cancer, or at least postponed my departure from this physical existence, it certainly has not helped the administrative end of things at Beth Israel Deaconness. On Thursday 5 March, I received a long briefing by phone from my Oncologists' Intern ML Peters. She reminded me to take the Prednisone and antihistamine doses exactly as prescribed at specific intervals during the thirteen hour period prior to the MRIs, which were scheduled for Monday 9 at 7:20AM. She carefully went over all the specifics of the procedure as we had defined it with the allergist. What a surprise to receive Friday night at 8PM, even as I was lying down on the frozen Charles to take my photos of the full moon, a call from the radiology department informing me that they hadn't received the insurance referral papers... ML and even Rebecca offered to help when I alerted them on Saturday, but all offices were closed, both at the insurance, and the administration at Beth Israel. So despite months of anticipation and weeks of careful preparation, I had no choice but to postpone.

Tuesday afternoon, I was officially cleared for the CT scan on Wednesday at noon. All went well except that I appear to have subsequently reacted strongly to the double dose of Benadryl, and wound up collapsed on the couch and virtually annihilated for 36 hours. In the interim, I received a call from the hospital clearing me for the MRIs which had been rescheduled to Friday at 9PM. I managed to recover from the nausea in time for our first movie night of 2015 which was as wonderful a movie (La Cage Aux Folles, 1978) as was the company that gathered, but I collapsed again at 11PM.

Friday, I left at a brisk pace at 7:30 in frigid but crispy blue New England winter air. Gene, who was walking Annie, walked with me all the way to the Kennedy Bridge, and then I pressed on and arrived early for my biofeedback appointment at the Pain Clinic in Brookline Village. I felt elated by the clear day (even though I'd left once again very much underdressed for the temperature) and my session was by far the best I'd achieved so far. I felt zen and relaxed and spent half an hour bouldering on the granite wall across from the Longwood T stop and enjoyed the bright morning lights' projections of objects on a brick wall. I walked back to Harvard Square for my EMDR pain treatment, and then back to BI in the best of all possible worlds for the MRIs.

elegant tree


Red flags often come up unnoticed, but although I noticed a sequence of them, I was overcommitted to having a full batch of scans done, since I hadn't completed a scan with a contrast agent since June. Lori, the nurse who ran down the preliminary questionnaire, stated she hadn't seen any indication of the specific protocol that we had so carefully put together with the allergist and ML. I had to show her that ML had given me her pager number in case this were to happen, before she went back to "look in other areas".

Finally in agreement as to the procedure to be followed, she hurt me so much inserting the first IV that she had to remove it; her second attempt gave the same result, and on the third one, evermore desperate at getting through with those scans, I literally sweat the pain out as she fidgeted with the catheter in my veins. But at the moment for her to inject saline, she let out a jet of blood that splattered all over her and the floor. Clearly in a semi panic, she took off her bloodstained glove and reached bare handed into the pack of sterile gauze which she applied on my arm asking me to please hold them in place. So much for the boxes of hundreds of sterile gloves everywhere; when the shit hits the fan, whether you're at BIDMC in Boston or in some god forsaken place in the boondocks of Burma (no specific discrimination intended), the procedure followed by nurses clearly differs little, if at all.

At that moment, I remembered that in exactly that same room I had suffered exactly the same sequence of events many months earlier, with a young male nurse. He had hurt me like no other nurse had ever hurt me when inserting the IV, and he had let my blood escape, and also grabbed sterile pads without a glove. In a truly weird, though not unsurprising, twist of fate, as I was holding the pads on my arm, that very same man came into the room, Mike! By now, the tradeoff between the pain in my arm, the memory of what seems to me as medical mistreatment, and my anxiety at a possible new allergic reaction were all beginning to seriously weigh against my desire to get these scans done.

Most fortunately, the radiologist came to check up on things. Liz was zen, smiling, caring, simply a nice, friendly, and understanding person. She clarified in every detail the protocol precisely as we had defined it, and she added another preliminary offer: she would inject me as I sat in the chair with a test dose of the contrast agent. I agreed and I was very calmed to announce that I felt absolutely fine. So we moved to the MRI scanner.

ALLERGY TO CONTRAST DYE: After perhaps twenty minutes in the tube, I began to feel a slight tingling in my deep throat, similar but infinitely weaker than what I'd felt in the three last allergic reactions. I thought about it and convinced myself that this was just psychosomatic apprehension. But after another few minutes, my mouth began feeling a bit swollen or numb. When she checked up on me, I asked Liz if she could extract me for a minute or two, just to be sure. She did, and after a minute back in the open air of the room, I felt better and went right back into the tube.

As I followed the automated instructions to "inhale, exhale, hooooold your breath.....breath normally", I felt my diaphragm increasingly irritated by the sensor cage that was laying on it and I feared a spasm. I asked to be extracted again and Liz shifted the pillow under my head but said the cage was a necessary part of the imaging. So I went back in. Another ten or so minutes later, as my shoulders were also beginning to strain, she announced she would shortly be injecting another small dose of dye. All this went by without a hitch. Another five or ten minutes later, she asked if she could inject the entire dose, and I agreed. The magnets were spinning and clunking wildly in extreme noise, so I dont think I heard her say precisely when she injected the total dose. But suddenly, just as the previous three times, my throat started to itch crazily, so much that I could not breath. Just as I called to be extracted, before even pressing the emergency ball, the automated voice told me to hold my breath, and somehow, I froze for a few seconds. For whatever reason, this was just enough to release my throat and despite its being very sore, I remained without moving until all the scans were completed. 

When I was finally extracted fully from the tube, my throat felt as if I'd swallowed a ball of fire and my tongue was completely white, but I was absolutely fine elsewhere. Mike then remembered me and added "next time, try to schedule it on an early weekday rather than late on a Friday night". Indeed, it was the day he had attended (brutalized?) me that I had had the first allergic reaction, and it had also been a Friday night. That first time, I had completely panicked, attempted to pull myself out of the tube, and stood up completely against their safety protocol. When Mike had tried to physically force me back onto the bed, I had sent him flying, which had resulted in calling Security, who fortunately turned out to be a couple of Haitian guards, and proper explanations in French rather than in the language of conflict had resolved the behavioral part of the problem; still, I had been held under medical monitoring for over an hour, even though all my basic indicators were absolutely normal. None of the radiology staff, nor the allergist have ever seen the kind of reaction I have had to the MRI dye. Furthermore, allegedly very few people have any issue with this dye, whereas reactions are very common to the dye used in the CT scans, to which I have thus far demonstrated no least sensitivity. Such are the unknowns in dealing with humans, possibly the most complex "thing" in existence. Does that justify more research to find alternatives for my future scans? An endless pondering... but I am comforted by your friendship and affection. See you soon! Oh, results expected on April Fool's day!

Celebrate Each Breath...


malgre les apparences dues au temps que je mets a traduire les textes et inserer les photos, je suis rentre a Cambridge a peine aux premiers rayons de soleil qui avaient chasse la deuxieme tempete de neige vers le 30 janvier. Parti de Rio mardi soir par 38, la neige etait tellement belle et le froid ennivrant que je suis rentre a pied depuis le metro de Harvard (une petite demi heure) vetu d'un pull leger et d'un coupe vent pas moins leger. C'etait superbe! Deux jours plus tard, rendez vous chez l'allergologue avec qui on a etabli un nouveau protocol pour essayer de me faire tolerer l'agent de contraste pour les prochains scans qui etaient prevus lundi dernier.

Entretemps, suite a une invitation irresistible et toujours aussi genereuse d'Amit, je suis reparti a Portola Valley/Palo Alto en Californie pendant deux semaines. Non seulement nous nous sommes gave de sorties en VTT pendant lesquelles j'ai encore repris un peu de forces, mais Amit celebrant la fin de son annee sabatique en hommage a ses 50 ans, nous avons deguste des mets et des vins pendant toute la semaine de son anniversaire tout a fait exceptionnels. Autres curiosites, nous avons essaye la nouvelle voiture electrique sportive de Tesla qui concurre en depart arrete avec une Ferrari. Non seulement la technologie mecanique est veritablement impressionante, mais en plus, il suffira de modifier le logiciel pour qu'elle devienne entierement auto-conduite - sans la moindre intervention du "conducteur" des que cela sera legal. Car ca vient a grande vitesse a Silicon Valley! On a suivi une des voitures auto-pilotees dont Google en a plusieurs en circulation, avec des ingenieeurs a bord qui font les moindres corrections. Il faut dire que c'est un vrai monde de fous richissimes qui vit la-bas:
la remuneration moyenne d'un habitant de la region doit depasser le million de dollars annuels, et on voit partout des velos a $10 000 et des voitures a $100 000! Comme le decrit si bien Thomas Piketty dans son Le Capital au XXIeme Siecle, le fosse entre riches et pauvres est een train de s'agrandir. Et les riches claquent leurs dollars de maniere hallucinante, qu'il s'agisse de gadgets electroniques ou de nourriture souvent gaspillee, on se rend bien compte d'a quel point la consommation fait avancer l'Amerique! Mais si on en a, autant en profiter.

Plus terre a terre, j'eus aussi le plaisir d'un diner chez Klaus et Adda avec Joachim qui venait d'arriver d'Allemgane, Marc (fils de Klaus de mon age et qui continue une vie passionee organisant des tours a velo de San Francisco), Hannah (qui continue a se ballader entre Palo Alto, Paris, et Jerusalem), et deux autres amis de passage. Ce fut un de ces diners entre amis qui se refont a l'improviste des qu'un ami passe, que Klaus et Adda, malgre les difficultes physiologiques qui leurs viennet avec l'age, continuent d'organiser en simplicite et profonde amitie. Ici, nous ne sommes pas chez ces multi millionaires cinquantenaires. Leur maison est l'une des tres rares a rester occupee par des durs travailleurs des annees 60. De fait, tout le monde a table ressemble bien plus a des soixante-huitards et gauchisants a peine modernises; pourtant, cette maison et le simple train de vie qui a telle epoque semblait bien privilegie,  semble desormais humble en comparaison a la nouvelle richesse decuplee cent fois a Silicon Valley depuis les annees 90. Folie d'un monde insoutenable...heureusement que perdure l'amitie au dela des evolutions socio-economiques.

Puis ce fut le deuxieme retour a Cambridge, qui avait entre temps ecope de deux autres tempetes de neige et de temperatures glaciales, descendant a -25. Le resultat a ete des effondrements de toits et surtout des fuites, dues a l'accumulation de glace le long des bordures qui remontent sous les ancelles de goudron puis degoulinent a l'interieur des murs, innondant les plafonds. J'ai accepte d'intervenir chez trois bons clients et amis afin de les depanner des que le temps s'ameliorerat. De ce fait, je pense ne rentrer en europe qu'en mai ou juin. Ma maison heureusement n'a pas souffert et je m'en flatte un peu; vive la bonne construction!

rideau de glace typique de cet hiver

Adorant malgre tout l'hiver bostonnien, je me suis aventure de nuit sur la glace au milieu de la Charles River, encore completement congelee, pour pendre une photo de la pleine lune voici dix jours. Lorsque je me relevai tremblant de froid apres un quart d'heure (pas si facile de faire une photo acceptable sans trepied), ma chaleur avait fondu suffisamment de glace pour que mon pantalon en soit trempe - qui re-gelat rigide instantanement avec le vent glacial. 

Boston on Ice, March 2015

Jeudi voici dix jours, la medecin assistante de mon oncologue m'a donc appele pour me rememorer le protocol de preparation en vue des scans de lundi matin a 07h20. Super! Sauf que vendredi soir a 20h, coup de fil du service de radiologie qui m'annonce froidement que les papiers de reference pour l'assurance n'ont pas ete soumis par le bureau de mon oncologue... et donc qu'en cas de refus par l'assurance a posteriori, c'est moi qui devrais avaler la facture (une dizaine de milliers de dollars, rien que ca). Panique une fois de plus, bien sur l'assurance n'a pas de permanence pendant les fins de semaine, et meme ma chere Rebecca ainsi que son assistante medicale ML (Mary Linton) ont tout de suite offert d'aider, mais sans plus de ressources que moi face a la bureaucratie... Mardi en fin d'apres midi, ML me confirme que je peux faire le CT scan comme prevu le mercredi, avec une forte preparation d'antihistamines pour limiter une eventuelle reaction allergique a l'iode, agent de contraste connu pour declencher de telles reactions. Je me sens un peu groggy mais je passe les examens sans reaction au contraste. J'arrive a peine a conduire pour rentrer a 13h, et m'effondre sur le canape ou je reste completement abassourdi et avec des hausses de nausees pendant des heures. Finalement a 19h, je m'efforce de marcher 45 minutes jusque chez Juan ou un diner est prevu entre amis. Je m'arrete plusieurs fois mais finis par y arriver. Mais vers 23h30 je me sens tellement mal que je decide de rentrer. Je mets presqu'une heure et arrive chevrotant. Il faisait -7 ce qu n'est en verite pas tres froid. Effondre dans mon plumard, je passe la nuit a trembler comme un fou. Du coup je reste sans bouger jeudi. En debut d'apres midi, Lauren (assistante admin de REbecca) me confirme que les IRM ont ete finalement autorises par l'assurance et qu'elle a trouve une place pour le lendemain, vendredi a 20h. Afin d'eviter une reaction allergique, je dois donc aller a la pharmacie chercher du Prednisone et encore de l'antihistamine. Un peu d'air glace me congele le visage mais le ciel bleu bostonien est incroyablement beau, surtout sur le lac encore gele. Puis, j'avais retenu La Cage Aux Folles pour la premiere soiree cinema de l'annee. Une dizaine de voisins et amis sont venu et j'ai reussi a ne pas m'effondrer avant 23h00.

Parti hier matin a 7h par un soleil d'azur , tout gaillard optimiste en sweatshirt (ne m'etant pas rendu compte qu'il ne faisait que -2 et etant trop a la bourre pour remonter prendre un manteau) pour me rendre a la clinique de la douleur, mon voisin Gene qui sortait son chien, m'a accompagne a bonne allure pendant la premiere demi heure de marche. Ma session de Biofeedback (mesures de rhythmes respiratoires et circulatoires qui sont censees reduire la douleur et peut etre les spasmes a long terme) se deroula superbement bien, tant qu'en sortant, je profitai du soleil qui rechauffait le mur le long du metro exterieur pour faire une petite demi heure de traverses de varappe (bon, mon niveau est moins que debutant, mais avec un peu d'enthousiasme...). Je rebroussai trois quart du chemin jusqu'a Harvard pour voir mon autre therpaeute de la douleur (technique de desensibilization des yeux = hypnose en gros), puis revint a nouveau avec un poil d'apprehension pour les IRM. Je dus me soumettre a la douleur de trois perfusions, les deux premieres etant tellement douloureuses qu ne parvins pas a les tenir; a bout de recours, je reussi a surmonter la douleur de la troisieme et du moi meme laver le sang que l'infirmiere avait laisse gicler. Pas un beau presage, mais un moindre mal...On m'injectat un premier quart de dose du nouvel agent de contraste, et je ne ressentis rien de particulier. Cinq minutes plus tard, on m'enfourna dans le tube de l'IRM. Je respirai le plus tranquilement possible, sans pour autant eviter une grande apprehension au cas ou je serais a nouveau asphyxie lors de l'injection de la dose complete. Au fur et a mesure des 45 minutes d'examens sans contraste, je sentis ma gorge se gonfler un peu; j'avais aussi la langue pateuse. Je le commentai a la radiologue qui tres gentiment m'extrait du tube par mesure de precaution. Sans me preocupper outre mesure, nous reprimes les examens. Puis, elle m'annoncat qu'elle administrait a nouveau un quart de dose de l'agent de contraste, et cela se passat sans changement perceptible. Elle administrat donc la dose complete tandis que les aimants commencaient a tourner en faisant leur tintamarre infernal. Et la, je sentis ma gorge se gonfler. Mais au moment meme ou je demandais qu'elle m'extraie, la machine m'ordonna de retenir mon souffle, ce que je fis sans reflechir. Deux secondes plus tard, toujours tenant mon souffle, je sentis ma gorge se liberer, et l'on parvint donc a completer toute la serie d'images - un vrai bonheur! Cependant, le produit m'avait bel et bien brule la gorge (un symptome jamais vu par aucun des trois radiologues venus surveiller) et j'avais la langue blanche comme neige. J'avais vecu un moment d'angoisse incroyablement dense. Ni le couteau qu'on m'avait mis sous la gorge mon premier hiver a Cambridge, ni les ados aux bazzokas qui m'avaient arrete au Cambodge, ni la vace qui avait saute devant moi sur une mine, pas plus que les assauts au pistolet ou a la mitraillette dans divers autobus au Bresil ne m'avaient cause une angoisse si prenante; et pourtant, j'etais hyper surveille! Combien il est dur de controler son subconscient. Je sortis dans la nuit glaciale et marchai encore 5 miles (1h15) jusqu'a ce que Roberto vienne me recuperer pour diner et passer une nuit blanche a decompresser. Resultats complets esperes le jour du Poisson (d'avril).

Programme a moyen terme: une ballade d'une dizaine de jours par la fin d'hiver en nouvelle angleterre en fin de semaine prochaine, puis bosser avril et mai, et retour en EU mai ou juin jusqu'a la mi septembre. Une semaine en tout cas au Chateau Mounette si l'acchueilest disponible, 2 ou 3 semaines a Trelechamp, quinze jours de voile voire trois avec Ambrogio en Ligurie, et en tout cas debut aout en allemagne pour la fete a Weinheim avec Ricardo et Claudia (pas vue depuis 20 ans), ballade a Heidelberg avec Matthias et Renata, velo avec Joachim, puis deuxieme quinzaine tentative semaine de parapente et marche avec vols bivouacs en compagnie de Bicudo, Thomas, Dede, Jean Marc (ah, vous ne saviez pas?) et peut etre d'autres amis. Entretemps, visites a Trieste, en Espagne, dans le Cantal, cote Atlantique, Bretagne, ...qui sait, peut etre meme Paris et Bruxelles ou le UK...


Suivra un relat de ces deux voyages aeriens au travers des US, car j'ai eu la chance de hublots, comme represente ci-dessous.

Lassen Peak et a l'extreme nord dee la Californie (horizon d'image, a 200kms) le Mt Shasta avec ses 4300m
vus depuis la frontierre avec le Nevada
Shasta que mon pere Francois a tant aime qu'il avait ainsi baptise son bateau

Wednesday, February 18, 2015

The Spiritist Surgery - La Chirurgie Spiritiste

"Wear white, long pants and a shirt with sleeves or a collar, do not eat meat, smoke, drink alcohol, or have sex during the previous 48 hours, and come with an open heart and mind". Those were the instructions I was given from both Centers of Spiritual Healing and Surgery, the world-famous Casa de Dom Inacio (aka Joao de Deus, John of God) in Abadiania (750 miles North of Rio) and the Lar do Frei Luiz in the Rio suburbs. The first one required attending three days in a row which had to be Wednesday through Friday; given the difficulty of reaching the place (20 hours driving each way!), I opted to attend the closer Lar do Frei Luiz, a former Director of which had been one of the Professors of Surgery of my friend Sergio during his studies at the Federal University.

The Lar do Frei Luiz was founded in 1947 by Dr. Luiz da Rocha Lima, inspired by the good doings of Frei Luiz, a Franciscan monk who had spent his life in the early 1900s educating children from very poor families in Petropolis, a city 50 miles from Rio. The Center's original mission of providing education to children remains the center of its focus, but volunteer Brothers and Sisters offer support to battered women, assistance to the elderly and to the physically- or mentally-challenged, and perform several types of spiritual surgery while offering simple support to those who need it for whatever reason. (visit though in Brazilian Portuguese only). Attendants are entirely volunteers and the Lar survives on spontaneous donations and grants. Friends who have attended the center of Joao de Deus describe that it has recently become much more commercial because of international documentaries that have drawn worldwide attention; the people at Frei Luiz told me that both centers, and many others, follow exactly the same tradition of Spiritism that was founded by Allan Kardec in the mid 1800s.

Nestled at the bottom of a valley with dense tropical forest on 3 of its sides, the 10-acre campus is a sanctuary of Holy Love. The Center receives novices on Wednesday afternoons and two Sunday mornings a month; hence, there are often long lines; many signs request silence while reflecting on one's condition and those of others. In typical relaxed Brazilian mannerism, the gentleman next to me during our 90-minute wait, elaborated on everything from the Chinese polluting our food, to the US deliberately causing war everywhere as a means of detracting from the irreversible damage it is doing with fracking, to his high level of knowledge as an adverstising specialist. He was there to seek spiritual healing for his twenty-year old son and their family relations.

When it was my turn, I was asked to remove my shoes, hugged and kissed on both cheeks in a most compassionate manner by my Guide, and given a small cup of water to drink. I talked about my cancer, my violent spasms and lingering pain, along with some personal issues that I thought might be related; my Welcoming Sister focused on the latter and after twenty minutes, sent me off with a slip of paper to "Surgery, Room 1." After another half hour in line, with another sixty or so patients awaiting spiritual counseling or surgery for injuries of multiple kinds, we were asked again to remove our shoes, put on white lender socks, and were then led by groups of four.

We first squeezed into a packed room with old cinema seats in very dimly cobalt-blue CFLs along with about 35 other patients; facing us were four Healers, or Mediums. A drowsy elevator-music crackled through loudspeakers, enticing meditation (or sleep) and we sat there steaming for about an hour. Occasionally, a door would be flung open and someone from the outside would walk in either in error, or perhaps to check on us, or to use the toilet, another clear illustration that the Brazilian concept of discipline is fairly lax, but not the worse for it.

Nobody gave us anything in the way of spoken directions, but when it was my groups' turn to exit, we were led to a stairwell going up. There we stood in line for another 15 minutes, and then were ushered into a totally silent and nearly pitch-dark room. As my eyes grew accustomed to the darkness, I discerned standing guides who took us two by two toward immaculately white beds. There seemed to be about ten beds in the room and four Mediums sat on chairs. Without a word we lay down and relaxed. The patient on the bed next to mine couldn't repress chatting with the Guide despite his absolute silence, but I just relaxed. Having ended with that patient, the Healer then turned to me and muttered a few indiscernible words while making the sign of the Cross over my head.

The gentleman, very reminiscent of the Mr. Clean character of household cleaning products (less amusingly also of "Victor; nettoyeur" in Nikita) waived his hands over my entire body for a minute, before focusing on my abdomen. I had not said a thing that might indicate what my suffering might be, and there was no way for him to know whether I was there for a broken leg or a broken heart. I do not know either whether this is the standard procedure, or if he perceived some source of energy coming out from my belly. Naturally, when he gently pressed, I instantly tensed up and reached to keep his hand away, but I stopped just short of pushing him away. This entire virtual massage lasted no more than five minutes, and then I was sent out, treatment completed. This was called a spiritual surgery and I was invited to return three weeks later.

Objectively, I have no idea of what happened in the course of this visit. All I can say is that throughout the campus people greet each other with Hello and kiss one another on the cheek, displaying overt compassion and love. What I did feel, is that this was the first night that I slept very peacefully. Also, over the previous four days my abdomen had been very tight and sore. The day after the surgery, my belly felt perfect and I immediately headed out for another 9 hour walk in the Marvelous City. 

Alas, I had misunderstood the time of my subsequent appointment and I was unable to get another session despite two more trips to the Lar. Mildly frustrated at having spent another 90 minutes in rough buses for my third attempt, I stopped a couple of Sisters in the courtyard and explained my situation. One of them shrugged off all worries: "you had your first treatment, that's the main one, and you are blessed. The Spirit of Frei Luiz will continue working to heal you; for further comfort, just leave your name in the plastic box labeled Remote Healing." I did that, and added the names of two friends also in need.

I had been referred to Lar do Frei Luiz by my paragliding pilot friend Pedro Chaves who had found abundant support there during a lingering and very acrimonious divorce. Because it is located just on the fringe of Rio, numerous personalities have visited the Lar, from TV anchors to singers and actors, passing by politicians (maybe some Petrobras execs will turn there to find a miracle cure for their corruption fiascos). But the Lar do Frei Luiz seeks no publicity; it is powered by spontaneous donations and mostly the Love and Faith of volunteers intent on making a more harmonious world, marking yet another contrast in this very poor but immensely beautiful part of the Magical City. 

"Vous devez vous vetir d'habits blancs ou clairs, pantalons longs et chemises a manches ou avec un col. Il est essentiel de vous abstenir de manger de la viande rouge, de boire de l'alcool, de fumer, ou d'avoir des relations sexuelles pendant les 48 heures precedent votre visite. Finalement, arrivez avec l'esprit et votre coeur ouverts". Telles furent les instructions que l'on me donna aussi bien a la Casa de Dom Inacio (aussi connue comme Joao de Deus ou Jean de Dieu) situee dans le village d'Abadiania a 1200kms au nord de Rio, qu'au Lar do Frei Luiz, un autre centre de guerison spiritualiste dans la banlieue de Rio. Outre la difficulte d'atteindre Abadiania (20h. de route dans chaque sens), la Casa de Dom Inacio exigeait que je me presente trois journees d'affilee du mercredi au vendredi. J'optais donc pour le Lar do Frei Luiz, d'autant que le directeur qui succeda au fondateur du centre, Le Docteur Ronaldo Gazolla, avait ete professeur de chirurgie de mon ami Sergio a l'universite federale.

L'origine du Lar do Frei Luiz fut une "correspondance divine" entre la vie d'un moine Franciscain d'origine allemande Frei Luiz, qui installa a Petropolis (80 kms de Rio) au debut du 20eme un centre benevole dedie a l'education d'enfants de familles completement demunies, et le Docteur Luiz da Rocha Lima qui en 1947 etablit le Lar actuel beaucoup plus proche de la ville. Aujourd'hui, outre son assistance aux enfants, le Centre est accessible a tous ceux qui souffrent ou sont demunis, et comporte entre autres des maisonnettes expressement equipees pour recevoir les vieillards incapacites, les personnes souffrant d'handicaps physiques ou mentaux, et les femme battues. De plus, les Sages ou Mediums executent aussi des chirurgies spirituelles. (plus de precisions, visitez Lorsque je m'encquis des differences entre ce centre et la Casa de Dom Inacio "Joao de Deus", on me repondit que les deux, tout comme nombre d'autres centres de par le monde entier, suivent exactement les memes pratiques, telles qu'enseignees par Allen Kardec au milieu du XIXeme siecle.

Au fond d'une vallee aux pentes ardues, recouvertes de la dense foret tropicale (Mata Atlantica) de Rio, a l'extreme bout d'un dedale de ruelles de terre a la fin de la favela de Boiuna, dans le quartier de Taquara, un grillage entoure cette grande propriete de cinq hectares ou plus, et fomre ce centre qui est anime par l'Amour. Les novices sont invites pour une initiation les mercredi apres midi et deux dimanches matins par mois. L'attente est souvent longue, et des simples panneaux rappellent aux visiteurs de se recueillir et d'attendre patiemment leur tour en silence. Typiquement bresilien, mon voisin ne put s'abstenir de me tenir la jambe: en 90 minutes d'extreme patience, j'appris tout sur les maux de la pollution chinoise dans nos aliments, que des guerres causees par les USA qui servent a detourner l'attention de leur maudit fracking, le tout appuye par un savoir incontestable puisqu'il est agent de publicite... lui meme etait present avec son fils de 17 ans, en quete de reconfort spirituel et d'harmonie familiale.

Lorsque vint mon tour, on me demanda d'oter mes chaussures; puis une dame vetue de blanc me serra dans ses bras et m'embrassat sur les deux joues le plus tendrement du monde, avant de me donner un petit verre d'eau a boire en signe de purification. Nous passames vingt minutes pendant lesquelles je lui parlai de mon cancer, des spasmes et de la douleur qui perdure, et aussi de questions personnelles qui me semblaient pouvoir vaguement etre liees. La Soeur me pria de me concentrer surtout sur cette seconde partie car "l'Esprit cause et guerit tout les maux." Puis elle me donna un petit bout de papier sur lequel etait marque "Cirurgie, Salle 1." Ladite salle se trouvait dans un autre petit batiment a trois cent metres, et j'y rejoins une soixantaine de personnes qui faisaient la aussi la queue. J'appris de mes voisins que tout genres de malades etaient present, certains avec des lombalgies aigues, d'autres des varices, des fractures, des cancers, et toute sorte d'autre maux passibles d'etre gueris par la chirurie spirituelle

Au bout d'une demi heure, je fus pris avec trois autres personnes, on nous demanda a nouveau de laisser nos chausses a la consigne, mais cette fois on nous pretat des chaussettes blanches afin "d'eviter que les bonnes ondes ne se dissipent dans la terre." On nous menat dans une salle tres sombre, a peine eclairee par des ampoules fluorescentes de couleur bleue cobalte, et on nous installat dans la derniere rangee de sieges, comme dans une etroite salle de cinema. Je distinguai une quarantaine de patients auxquels quatre mediums faisaient face en silence. Une musique un peu hypnotique craquelait dans des vieux haut parleurs, et nous restames a transpirer en meditant (ou en ronflant) pendant une bonne heure.

De temps a autre, en style typiquement bresilien, la porte s'ouvrait par megarde, ou bien peut etre qu'on nous surveillait gentiment; d'autres fois, quelqu'un entrait pour utiliser le toilette dont la porte etait dans notre salle. Bref, le concept bresilien de la discipline est d'une laxite qui choquerait tout bon esprit cartesien; et pourtant, cela rend la vie tellement plus facile!

Sans un mot, on vint chercher mon groupe de quatre et deux d'entre nous furent montre un escalier; en haut, toujours sans un mot, on nous fit attendre une dizaine de minutes. Puis, alors que surgirent quatre personnes de derriere un gros rideau noir, nous comprimes qu'il etait temps pour nous d'avancer. Nous penetrames dans une salle encore plus sombre que la precedente et dans laquelle regnait le silence complet. Il faisait moins chaud, une temperature agreable. Une fois mes yeux accoutumes a l'obscurite, je distinguai une dizaine de lits d'un blanc immacule repartis le long des quatre murs, et peut etre quatre mediums, un sur chaque pan de mur. Entre chaque deux lits etait un homme vetu de blanc. L'un d'entre eux m'indiquat un lit vide et je m'y allongeai et entrepris de mediter cherchant une relaxation totale.

Comme il se doit au Bresil, tandis que mon Guerisseur s'agitait sans mot dire au dessus de ma voisine, celle ci entreprit de lui raconter sa vie - a voix basse certes, mais neanmoins le seul bruit que l'on entendit dans la salle. Sans se laisser troubler, notre Guerisseur terminat son travail avec elle avant de se tourner vers moi. Il etait grand et costaud, le crane rase, et evoquait tout a fait le personnage des produits de lessive M. Propre (mieux que "Victor, nettoyeur" dans Nikita). Il murmura deux ou trois mots en faisant un vague signe de croix au dessus de mon visage, puis sans me toucher, il passat rapidement ses mains a cinq ou dix centimetres de mon corps de la tete aux pieds en leur faisant faire des cercles rapides. Sans qu'il eut la moindre indication de la source de mon mal, ses mains s'arreterent au dessus de mon abdomen. Peut etre est-ce une procedure standard, je n'osai poser la question... ou peut etre avait il senti une energie inhabituelle? Lorsqu'il posa tres doucement ses doigts sur mon ventre, je sursautai un peu et eut du mal a m'empecher de repousser ses mains, reflexe naturellement protecteur depuis cette violente chirurgie de decembre 2013. Sans mot dire, il continua ses massges environ cinq a dix minutes, puis il m'invitat a me lever toujours en silence, et ce fut la fin de cette premiere session de Chirurgie Spirituelle. A la sortie, on m'invitat a me representer trois semaines plus tard; cependant, vu mon depart imminent du Bresil, on fit exception et je fus invite a revenir le dimanche suivant.

Malheureusement, je n'avais pas releve que l'horaire du dimanche etait a 7h du matin, et je revins a 15h. comme j'avais ete invite le mercredi, pour trouver le Centre ferme. Voyant mon desespoir, car il me fallait plus d'une heure et demie de voyages dans trois bus brinqueballants et bruillants, le gardien me glissat que le Centre est en fait ouvert tout les jours et que demain matin on me ferait assurement une session supplementaire. Arrivant lundi a 8h., je trouvai le centre ouvert, mais seules les maisonnettes pour les vieillards et les enfants semblaient animees. Voyant deux Soeurs quui traversaient la cour, je m'enqueris et elles me confirmerent que les horaires etaient bel et bien ceux du mercredi apres midi et dun dimanche sur deux tot le matin. Exprimant mon desespoir en regard de mon retour du Bresil sans pouvoir faire une deuxieme chirurgie, l'une d'entre elle s'exclamat avec grand enthousiasme: "mais tu as fait ta premiere chirurgie! C'est la plus importante, et des lors l'Esprit de Frei Luiz est dans toi et t'accompagne en continuant de luter pour ta sante. Aie confiance! Aussi, tu trouveras des centres de Spiritisme partout dans le monde, et nous travaillons tous a la meme enseigne de maniere benevole et dediee au Bien Etre et a l'Amour." Puis elle ajoutat "et si cela peut te rassurer, nous avons un service d'attendance a distance: remplis un des petits papiers dans la boite plastique la-bas et nos Mediums prieront pour t'aider." Je remplis un papier pour moi-meme, puis un autre pour mes amis souffrants, et je m'en fus reprendre le bus poussiereux.

En toute honnetete, je n'ai pas la moindre idee de ce qui se deroulat dans l'invisible pendant mon aventure au Lar do Frei Luiz. Une chose est certaine, c'est que le Centre est anime pas des benevoles charges d'Amour qui sont tous de bonne humeur et toujours pret a assister. Dans mon corps, je dormis plus profondement la nuit apres ma chirurgie. J'avais aussi senti mon abdomen tres tendu pendant les quatre jours precedents, et le lendemain, je me sentis tellement mieux que j'entrepris une nouvelle marche de neuf heures. celle qui me portat a visiter le Complexo do Alemao.

Au bout de nulle part, derriere la pauvrete de la favela de Boiuna, des hommes et des femmes qui viennent de toute part travaillent sans relache et sans remuneration au bien etre des autres, quel que soit le niveau de leur besoin ou de leur peine... un contraste de plus de la Cidade Maravilhosa, Rio de Janeiro!