Wednesday, February 18, 2015

The Spiritist Surgery - La Chirurgie Spiritiste

"Wear white, long pants and a shirt with sleeves or a collar, do not eat meat, smoke, drink alcohol, or have sex during the previous 48 hours, and come with an open heart and mind". Those were the instructions I was given from both Centers of Spiritual Healing and Surgery, the world-famous Casa de Dom Inacio (aka Joao de Deus, John of God) in Abadiania (750 miles North of Rio) and the Lar do Frei Luiz in the Rio suburbs. The first one required attending three days in a row which had to be Wednesday through Friday; given the difficulty of reaching the place (20 hours driving each way!), I opted to attend the closer Lar do Frei Luiz, a former Director of which had been one of the Professors of Surgery of my friend Sergio during his studies at the Federal University.

The Lar do Frei Luiz was founded in 1947 by Dr. Luiz da Rocha Lima, inspired by the good doings of Frei Luiz, a Franciscan monk who had spent his life in the early 1900s educating children from very poor families in Petropolis, a city 50 miles from Rio. The Center's original mission of providing education to children remains the center of its focus, but volunteer Brothers and Sisters offer support to battered women, assistance to the elderly and to the physically- or mentally-challenged, and perform several types of spiritual surgery while offering simple support to those who need it for whatever reason. (visit though in Brazilian Portuguese only). Attendants are entirely volunteers and the Lar survives on spontaneous donations and grants. Friends who have attended the center of Joao de Deus describe that it has recently become much more commercial because of international documentaries that have drawn worldwide attention; the people at Frei Luiz told me that both centers, and many others, follow exactly the same tradition of Spiritism that was founded by Allan Kardec in the mid 1800s.

Nestled at the bottom of a valley with dense tropical forest on 3 of its sides, the 10-acre campus is a sanctuary of Holy Love. The Center receives novices on Wednesday afternoons and two Sunday mornings a month; hence, there are often long lines; many signs request silence while reflecting on one's condition and those of others. In typical relaxed Brazilian mannerism, the gentleman next to me during our 90-minute wait, elaborated on everything from the Chinese polluting our food, to the US deliberately causing war everywhere as a means of detracting from the irreversible damage it is doing with fracking, to his high level of knowledge as an adverstising specialist. He was there to seek spiritual healing for his twenty-year old son and their family relations.

When it was my turn, I was asked to remove my shoes, hugged and kissed on both cheeks in a most compassionate manner by my Guide, and given a small cup of water to drink. I talked about my cancer, my violent spasms and lingering pain, along with some personal issues that I thought might be related; my Welcoming Sister focused on the latter and after twenty minutes, sent me off with a slip of paper to "Surgery, Room 1." After another half hour in line, with another sixty or so patients awaiting spiritual counseling or surgery for injuries of multiple kinds, we were asked again to remove our shoes, put on white lender socks, and were then led by groups of four.

We first squeezed into a packed room with old cinema seats in very dimly cobalt-blue CFLs along with about 35 other patients; facing us were four Healers, or Mediums. A drowsy elevator-music crackled through loudspeakers, enticing meditation (or sleep) and we sat there steaming for about an hour. Occasionally, a door would be flung open and someone from the outside would walk in either in error, or perhaps to check on us, or to use the toilet, another clear illustration that the Brazilian concept of discipline is fairly lax, but not the worse for it.

Nobody gave us anything in the way of spoken directions, but when it was my groups' turn to exit, we were led to a stairwell going up. There we stood in line for another 15 minutes, and then were ushered into a totally silent and nearly pitch-dark room. As my eyes grew accustomed to the darkness, I discerned standing guides who took us two by two toward immaculately white beds. There seemed to be about ten beds in the room and four Mediums sat on chairs. Without a word we lay down and relaxed. The patient on the bed next to mine couldn't repress chatting with the Guide despite his absolute silence, but I just relaxed. Having ended with that patient, the Healer then turned to me and muttered a few indiscernible words while making the sign of the Cross over my head.

The gentleman, very reminiscent of the Mr. Clean character of household cleaning products (less amusingly also of "Victor; nettoyeur" in Nikita) waived his hands over my entire body for a minute, before focusing on my abdomen. I had not said a thing that might indicate what my suffering might be, and there was no way for him to know whether I was there for a broken leg or a broken heart. I do not know either whether this is the standard procedure, or if he perceived some source of energy coming out from my belly. Naturally, when he gently pressed, I instantly tensed up and reached to keep his hand away, but I stopped just short of pushing him away. This entire virtual massage lasted no more than five minutes, and then I was sent out, treatment completed. This was called a spiritual surgery and I was invited to return three weeks later.

Objectively, I have no idea of what happened in the course of this visit. All I can say is that throughout the campus people greet each other with Hello and kiss one another on the cheek, displaying overt compassion and love. What I did feel, is that this was the first night that I slept very peacefully. Also, over the previous four days my abdomen had been very tight and sore. The day after the surgery, my belly felt perfect and I immediately headed out for another 9 hour walk in the Marvelous City. 

Alas, I had misunderstood the time of my subsequent appointment and I was unable to get another session despite two more trips to the Lar. Mildly frustrated at having spent another 90 minutes in rough buses for my third attempt, I stopped a couple of Sisters in the courtyard and explained my situation. One of them shrugged off all worries: "you had your first treatment, that's the main one, and you are blessed. The Spirit of Frei Luiz will continue working to heal you; for further comfort, just leave your name in the plastic box labeled Remote Healing." I did that, and added the names of two friends also in need.

I had been referred to Lar do Frei Luiz by my paragliding pilot friend Pedro Chaves who had found abundant support there during a lingering and very acrimonious divorce. Because it is located just on the fringe of Rio, numerous personalities have visited the Lar, from TV anchors to singers and actors, passing by politicians (maybe some Petrobras execs will turn there to find a miracle cure for their corruption fiascos). But the Lar do Frei Luiz seeks no publicity; it is powered by spontaneous donations and mostly the Love and Faith of volunteers intent on making a more harmonious world, marking yet another contrast in this very poor but immensely beautiful part of the Magical City. 

"Vous devez vous vetir d'habits blancs ou clairs, pantalons longs et chemises a manches ou avec un col. Il est essentiel de vous abstenir de manger de la viande rouge, de boire de l'alcool, de fumer, ou d'avoir des relations sexuelles pendant les 48 heures precedent votre visite. Finalement, arrivez avec l'esprit et votre coeur ouverts". Telles furent les instructions que l'on me donna aussi bien a la Casa de Dom Inacio (aussi connue comme Joao de Deus ou Jean de Dieu) situee dans le village d'Abadiania a 1200kms au nord de Rio, qu'au Lar do Frei Luiz, un autre centre de guerison spiritualiste dans la banlieue de Rio. Outre la difficulte d'atteindre Abadiania (20h. de route dans chaque sens), la Casa de Dom Inacio exigeait que je me presente trois journees d'affilee du mercredi au vendredi. J'optais donc pour le Lar do Frei Luiz, d'autant que le directeur qui succeda au fondateur du centre, Le Docteur Ronaldo Gazolla, avait ete professeur de chirurgie de mon ami Sergio a l'universite federale.

L'origine du Lar do Frei Luiz fut une "correspondance divine" entre la vie d'un moine Franciscain d'origine allemande Frei Luiz, qui installa a Petropolis (80 kms de Rio) au debut du 20eme un centre benevole dedie a l'education d'enfants de familles completement demunies, et le Docteur Luiz da Rocha Lima qui en 1947 etablit le Lar actuel beaucoup plus proche de la ville. Aujourd'hui, outre son assistance aux enfants, le Centre est accessible a tous ceux qui souffrent ou sont demunis, et comporte entre autres des maisonnettes expressement equipees pour recevoir les vieillards incapacites, les personnes souffrant d'handicaps physiques ou mentaux, et les femme battues. De plus, les Sages ou Mediums executent aussi des chirurgies spirituelles. (plus de precisions, visitez Lorsque je m'encquis des differences entre ce centre et la Casa de Dom Inacio "Joao de Deus", on me repondit que les deux, tout comme nombre d'autres centres de par le monde entier, suivent exactement les memes pratiques, telles qu'enseignees par Allen Kardec au milieu du XIXeme siecle.

Au fond d'une vallee aux pentes ardues, recouvertes de la dense foret tropicale (Mata Atlantica) de Rio, a l'extreme bout d'un dedale de ruelles de terre a la fin de la favela de Boiuna, dans le quartier de Taquara, un grillage entoure cette grande propriete de cinq hectares ou plus, et fomre ce centre qui est anime par l'Amour. Les novices sont invites pour une initiation les mercredi apres midi et deux dimanches matins par mois. L'attente est souvent longue, et des simples panneaux rappellent aux visiteurs de se recueillir et d'attendre patiemment leur tour en silence. Typiquement bresilien, mon voisin ne put s'abstenir de me tenir la jambe: en 90 minutes d'extreme patience, j'appris tout sur les maux de la pollution chinoise dans nos aliments, que des guerres causees par les USA qui servent a detourner l'attention de leur maudit fracking, le tout appuye par un savoir incontestable puisqu'il est agent de publicite... lui meme etait present avec son fils de 17 ans, en quete de reconfort spirituel et d'harmonie familiale.

Lorsque vint mon tour, on me demanda d'oter mes chaussures; puis une dame vetue de blanc me serra dans ses bras et m'embrassat sur les deux joues le plus tendrement du monde, avant de me donner un petit verre d'eau a boire en signe de purification. Nous passames vingt minutes pendant lesquelles je lui parlai de mon cancer, des spasmes et de la douleur qui perdure, et aussi de questions personnelles qui me semblaient pouvoir vaguement etre liees. La Soeur me pria de me concentrer surtout sur cette seconde partie car "l'Esprit cause et guerit tout les maux." Puis elle me donna un petit bout de papier sur lequel etait marque "Cirurgie, Salle 1." Ladite salle se trouvait dans un autre petit batiment a trois cent metres, et j'y rejoins une soixantaine de personnes qui faisaient la aussi la queue. J'appris de mes voisins que tout genres de malades etaient present, certains avec des lombalgies aigues, d'autres des varices, des fractures, des cancers, et toute sorte d'autre maux passibles d'etre gueris par la chirurie spirituelle

Au bout d'une demi heure, je fus pris avec trois autres personnes, on nous demanda a nouveau de laisser nos chausses a la consigne, mais cette fois on nous pretat des chaussettes blanches afin "d'eviter que les bonnes ondes ne se dissipent dans la terre." On nous menat dans une salle tres sombre, a peine eclairee par des ampoules fluorescentes de couleur bleue cobalte, et on nous installat dans la derniere rangee de sieges, comme dans une etroite salle de cinema. Je distinguai une quarantaine de patients auxquels quatre mediums faisaient face en silence. Une musique un peu hypnotique craquelait dans des vieux haut parleurs, et nous restames a transpirer en meditant (ou en ronflant) pendant une bonne heure.

De temps a autre, en style typiquement bresilien, la porte s'ouvrait par megarde, ou bien peut etre qu'on nous surveillait gentiment; d'autres fois, quelqu'un entrait pour utiliser le toilette dont la porte etait dans notre salle. Bref, le concept bresilien de la discipline est d'une laxite qui choquerait tout bon esprit cartesien; et pourtant, cela rend la vie tellement plus facile!

Sans un mot, on vint chercher mon groupe de quatre et deux d'entre nous furent montre un escalier; en haut, toujours sans un mot, on nous fit attendre une dizaine de minutes. Puis, alors que surgirent quatre personnes de derriere un gros rideau noir, nous comprimes qu'il etait temps pour nous d'avancer. Nous penetrames dans une salle encore plus sombre que la precedente et dans laquelle regnait le silence complet. Il faisait moins chaud, une temperature agreable. Une fois mes yeux accoutumes a l'obscurite, je distinguai une dizaine de lits d'un blanc immacule repartis le long des quatre murs, et peut etre quatre mediums, un sur chaque pan de mur. Entre chaque deux lits etait un homme vetu de blanc. L'un d'entre eux m'indiquat un lit vide et je m'y allongeai et entrepris de mediter cherchant une relaxation totale.

Comme il se doit au Bresil, tandis que mon Guerisseur s'agitait sans mot dire au dessus de ma voisine, celle ci entreprit de lui raconter sa vie - a voix basse certes, mais neanmoins le seul bruit que l'on entendit dans la salle. Sans se laisser troubler, notre Guerisseur terminat son travail avec elle avant de se tourner vers moi. Il etait grand et costaud, le crane rase, et evoquait tout a fait le personnage des produits de lessive M. Propre (mieux que "Victor, nettoyeur" dans Nikita). Il murmura deux ou trois mots en faisant un vague signe de croix au dessus de mon visage, puis sans me toucher, il passat rapidement ses mains a cinq ou dix centimetres de mon corps de la tete aux pieds en leur faisant faire des cercles rapides. Sans qu'il eut la moindre indication de la source de mon mal, ses mains s'arreterent au dessus de mon abdomen. Peut etre est-ce une procedure standard, je n'osai poser la question... ou peut etre avait il senti une energie inhabituelle? Lorsqu'il posa tres doucement ses doigts sur mon ventre, je sursautai un peu et eut du mal a m'empecher de repousser ses mains, reflexe naturellement protecteur depuis cette violente chirurgie de decembre 2013. Sans mot dire, il continua ses massges environ cinq a dix minutes, puis il m'invitat a me lever toujours en silence, et ce fut la fin de cette premiere session de Chirurgie Spirituelle. A la sortie, on m'invitat a me representer trois semaines plus tard; cependant, vu mon depart imminent du Bresil, on fit exception et je fus invite a revenir le dimanche suivant.

Malheureusement, je n'avais pas releve que l'horaire du dimanche etait a 7h du matin, et je revins a 15h. comme j'avais ete invite le mercredi, pour trouver le Centre ferme. Voyant mon desespoir, car il me fallait plus d'une heure et demie de voyages dans trois bus brinqueballants et bruillants, le gardien me glissat que le Centre est en fait ouvert tout les jours et que demain matin on me ferait assurement une session supplementaire. Arrivant lundi a 8h., je trouvai le centre ouvert, mais seules les maisonnettes pour les vieillards et les enfants semblaient animees. Voyant deux Soeurs quui traversaient la cour, je m'enqueris et elles me confirmerent que les horaires etaient bel et bien ceux du mercredi apres midi et dun dimanche sur deux tot le matin. Exprimant mon desespoir en regard de mon retour du Bresil sans pouvoir faire une deuxieme chirurgie, l'une d'entre elle s'exclamat avec grand enthousiasme: "mais tu as fait ta premiere chirurgie! C'est la plus importante, et des lors l'Esprit de Frei Luiz est dans toi et t'accompagne en continuant de luter pour ta sante. Aie confiance! Aussi, tu trouveras des centres de Spiritisme partout dans le monde, et nous travaillons tous a la meme enseigne de maniere benevole et dediee au Bien Etre et a l'Amour." Puis elle ajoutat "et si cela peut te rassurer, nous avons un service d'attendance a distance: remplis un des petits papiers dans la boite plastique la-bas et nos Mediums prieront pour t'aider." Je remplis un papier pour moi-meme, puis un autre pour mes amis souffrants, et je m'en fus reprendre le bus poussiereux.

En toute honnetete, je n'ai pas la moindre idee de ce qui se deroulat dans l'invisible pendant mon aventure au Lar do Frei Luiz. Une chose est certaine, c'est que le Centre est anime pas des benevoles charges d'Amour qui sont tous de bonne humeur et toujours pret a assister. Dans mon corps, je dormis plus profondement la nuit apres ma chirurgie. J'avais aussi senti mon abdomen tres tendu pendant les quatre jours precedents, et le lendemain, je me sentis tellement mieux que j'entrepris une nouvelle marche de neuf heures. celle qui me portat a visiter le Complexo do Alemao.

Au bout de nulle part, derriere la pauvrete de la favela de Boiuna, des hommes et des femmes qui viennent de toute part travaillent sans relache et sans remuneration au bien etre des autres, quel que soit le niveau de leur besoin ou de leur peine... un contraste de plus de la Cidade Maravilhosa, Rio de Janeiro!


Healers in Brazil - les Guerisseurs au Bresil

Brazilians have adapted religion in fairly unique ways, many of which are improvised blends of Christianity with African and/or native rites and deities. Through this devoted faith in God, a large number of Healers are recognized as providing extensive relief and sometimes all-out cures. If the principal ones of African origin include Candomble and Umbanda, Spiritism, which was founded by French/Swiss Allan Kardec in the mid 19th century, has taken strong roots in Brazil, and may also overlap with more "conventional" religions. 

Through referrals from trusted friends, I was fortunate to see an Afro-Brazilian healer, and also to receive Spiritual Surgery at a specialized center, the Lar do Frei Luiz. I will briefly describe my healing session with Dona Zeze here, and send a longer write up on the Spiritual Surgery in another write-up. 

Donna Zeze is the wife of Vieira, whom I have known since I first went to Rio in 1989, when he worked as a sidewalk-mechanic who maintained the Renault of Claudio's dad, Najib. It was to visit Vieira in the then very bad neighborhood of Nilopolis that Claudio and I had ventured for the first time in a favela, and that either of us had seen the "shack" with a chicken leg nailed to the door in which Donna Zeze practiced her magic.

As I described earlier, the neighborhood in which they live has greatly improved, with most streets paved and houses painted. Their own house now has two levels, and Donna Zeze's "shack" is now a small cabin. Vieira much alas has lost much of his sight, although the State Health Care Program has just approved a procedure that will likely help him regain some of his clarity of vision.

Donna Zeze was seated on the couch, surrounded by one of their daughters, a grand daughter, and a great grandson. She apologized for not getting up because she still suffered from a trombosis in her leg a year ago. As we chatted, I couldn't help but notice that an eight-inch length of her leg from the ankle up was violet-black, as an eons-old bruise that had fossilized. It looked of death and I couldn't resist after a bit but to ask as discretely as I could whether she was under good care. She said she had an appointment with the doctor a couple of days later.

She explained to me that her lineage of powers comes from Umbanda which, in contrast to Candomble, does not involve "show" such as trances, cigar-smoking, and screams. Umbanda is more "authentic" and "deep". I summarily looked on Wikipedia to try and identify more "technical" differences, but the descriptions of both arts seem pretty close to identical. Suddenly, she switched topic and asked me to write down my full name and date of birth. As I did so, her family members except for Vieira left the room, and Donna Zeze made the comment "you've been distracted by too many Orixas, they're diluting your attention and we need to stop that. I bet you haven't managed to hold on to a steady  job for years, much less a girl friend." Although Vieira asks Claudio about me every year when he travels home, I was quite surprised that Donna Zeze would put such truth on the table and wondered whether she saw it from my "astral" (aurea) or whether it was an image from hearing vaguely about me over two decades. Vieira also reminded me that I had visited him at his sidewalk job seventeen years earlier on a motorcycle, and that he'd taken me to a doctor when I'd had an allergic reaction to a bee sting, an event that had completely slipped my mind. Whatever the source of Donna Zeze's knolwedge, her first shot was spot on.

Vieira and I had stopped by the local grocer to pick up two herbs, basil and rosemary. But after running through some calculations, Donna Zeze suddenly realized that these were insufficient: because of my birthdate, I would need four herbs in the purifying mix. While Vieira went looking for two other herbs, she proceeded to explain that she would be giving me a simplified "banho de folhas" (leaf bath). A complete treatment, she explained, would have required he preparing for several days in advance; she would also have required the help of her assistant, and it could not be in this period because we were nearing Carnaval, a time when there "is just too much distraction going on" for the Orixas.
When Vieira returned with mini aloe and another herb I didn't recognize, she thoroughly malaxed with her hands the four herbs, separated them into two small batches, which she carefully wrapped in two corners of a plastic shopping bag. I was to put each batch to macerate in a precise 1 liter container of water. After thoroughly showering that night, I was to rinse myself from head to toe with one of the jars; the second one I was to use the next morning after showering again, before heading out for my second Spiritist surgery at Lar do Frei Luiz. That way I would be optimally purified.

I carefully followed the instructions; the liquid left a wonderful scent of natural purity and softness to my skin. Time will tell the effectiveness of Donna Zeze's Umbanda and at the next opportunity to return, I will plan a full purification session. Now, off to the Spiritist Surgery.

Blisses and kisses from Rio Magica!

Les bresiliens ont adapte le catholicisme a leur propre facon, le melangeant avec des croyances africaines, autant qu'avec des rites des indiens natifs. Ceci explique sans doute la presence de nombreux mages ou chamanes auxquels on fait appel autant qu'a n'importe quel medecin, voire plus frequemment encore. Il n'est pas rare non plus de se tourner vers ces alternatives pour curer des maladies graves. Parmis la diversite de pratiques de ce genre, celles d'origine africaine, telles que le Candomble ou la Umbanda, se distinguent nettement du plus recent Spiritisme, ne en France/Suisse au milieu du XVIIIeme et qui a suivit un developpement extremement rapide au Bresil. Grace a de nombreux tres bons amis, j'eus la chance de pouvoir etre recu par Donna Zeze, une Mae de Santo, guerisseuse typique des religions afro-bresiliennes, ainsi que de suivre un traitement par chirurgie spiritiste dans le centre specialise Lar do Frei Luiz. Je commence par decrire ma session avec Donna Zeze, et enverrai un autre descriptif de la chirurgie ulterieurement.

Donna Zeze est l'epouse de Vieira, un mecanicien qui travaillait sur le trottoir et entretenait la voiture du pere de Claudio avec qui j'avais bien sympathise depuis notre rencontre en 1989. Najib, le pere de Claudio, nous avait prete exceptionellement sa voiture pour rendre visite a Vieira dans la favela de Nilopolis, ma premiere visite dans un de ces gigantesques amalgames de cases. Nous avions du laisser la voiture a l'entree du quartier et Vieira etait venu nous chercher a pied, car dans le quartier meme, elle aurait ete aussitot depieutee; d'ailleurs les ruelles jadis etaient de boue. Je me souviens bien d'avoir remarque, qui ne l'aurait pas, la patte de poulet clouee sur la porte en bois de la cabane dans laquelle Donna Zeze tenait jadis ses rituels. Comme je pense l'avoir decrit plus tot, aujourd'hui le quartier s'est beaucoup ameliore, meme si un gringo blond fait l'objet de nombreux regards mefiants, jusqu'a ce que Vieira me retrouve et me presente a tout les habitants du quartier: leur maison est simple, mais bien finie avec du platre aux murs et au plafond, l'electricite legale, et du carrelage au sol. Le cabannon de Donna Zeze est egalement en parpains, mais elle m'accueillit dans leur petit salon, car elle a du mal a se deplacer.

Tandis que nous parlions, je ne pouvais m'empecher de regarder sa jambe d'un noir violace qui avait tout d'un debut de gangraine. Finalement, je posai la question le plus delicatement possible. Elle m'expliquat qu'elle avait eu un tres mauvaise trombose voici plus d'un an, et qu'elle avait un rendez vous chez son medecin trois jours plus tard. Elle ajoutat qu'elle ne me ferait qu'une purification simplifiee, car une ceremonie complete aurait exige beaucoup plus de preparation, l'aide d'un assistant, et surtout que nous etions deja trop proche du Carnaval, periode pendant laquelle la "tete tourne a tout le monde, moi compris, et les Orixas aussi."

Elle m'expliquat que sa pratique est de la Umbanda laquelle est plus pure que le Candomble qui s'encombre d'artifices tels que boire de l'alcohol ou fumer un cigare, de transes et autres effets sensationalistes juges superflus. Puis elle me demanda d'ecrire mon nom et ma date de naissance. Tout en reflechissant et calculant, elle me dit d'entree que j'etais beaucoup trop distrait a cause de trop d'Orixas qui me tournaient a l'entour; ce'st pour cela que je n'avais pas d'emploi fixe, pas plus que de copine. Il faut donc demander aux Orixas de me foutre la paix et de laisser la place a Mon Orixa Guide, lequel me permettra de me concentrer sur moi-meme, cancer, copine, boulot compris. Je ne sais si elle avait "lu" cela dans mon aura, ou si elle en avait entendu parler par Vieira qui, meme si on ne s'etait pas vu depuis 17 ans, demandait chaque annee de mes nouvelles a Claudio lors de son retour Noel. Toujours est-il que son diagnostique a froid me parut parfait.

Lorsqu'il m'avait recupere au terminus du bus, Vieira m'avait ballade dans le quartier afin qu'on me reconnaisse comme etant sous "sa protection" et d'eviter de mauvaises rencontres si jamais je me trouvais seul dans la rue. Nous etions passe chez le petit epicier acheter quelques branches de basilique et de thym que je croyais pour la cuisine. Soudain, Donna Zeze sortit de ses calculs et annoncat avec deception que vu ma date de naissance, il faudrait quatre herbes et non deux. Vieira partit donc en quete de deux autres plantes pendant que Donna Zeze me conta de nombreuses personnes celebres qu'elle avait assiste au cours de ses 60 annees de pratique de Mae de Santo (Mere de Saint).

Vieira revint avec quelques feuilles d'aloe miniature et d'une autre plante. Donna Zeze prit les quatres plantes et de ses mains en arrachat les feuilles, qu'elle se mit a broyer et malaxer entre ses doigts. Puis elle separa le tout en deux petits paquets qu'elle mit aux deux coins du fond d'un sac en plastique jetable. Elle m'expliquat que cette procedure simplifiee serait suffisante pour en tout cas eloigner les Orixas detracteurs, mais que des mon arrivee a la maison ce soir, je devais mettre chaque paquet a macerer dans un recipient avec exactement un litre d'eau. Avant de me coucher, je devais me laver soigneusement, me rincer a l'eau d'abor, puis me rincer avec l'eau de l'un de ses deux litres; demain matin, je devrai me rincer avec le deuxieme, ce qui me laisserait le plus pur possible pour me rendre ensuite au Lar do Frei Luiz pour le traitement spiritiste.

Je suivis soigneusement les instructions de Donna Zeze et le soir, je me sentis rafraichit avec une odeur d'herbes tres agreable, et je remarquai que ma peau etait particulierement douce. Quant a l'efficacite du traitement, je ne saurais en dire plus, mais avec le temps, qui sait? Et sur que lors de ma prochaine visite a Rio, je prendrai les mesures necessaires pour suivre un traitement complet. En attendant, en route pour la chirurgie spiritiste au Lar do Frei Luiz.

Bises magiques de la Ville aux Mille Merveilles!


Thursday, February 12, 2015

O Complexo do Alemao - modernized favela?

Le Complexo do Alemao est une favela d'une dizaine de kilometres carres situee derriere le quartier residentiel de Tijuca, lui-meme au pied du sommet du meme nom. En fait, le nom de cette favela n'a rien a voir avec un allemand, mais il s'agit du surnom donne a l'ancien proprietaire de toute cette terre dans les annees 1920, qui etait un immigrant polonais. Les bresiliens d'ailleurs surnoment encore tout homme blond de "alemao". 

Rassemblant un demi million d'habitants dans des cases de briques juxtaposees sans le moindre espace entre elles, le Complexo do Alemao fut jusqu'en 2010 le quartier le plus violent de Rio, avec de sanglantes guerres entre trafiquants de drogue qui firent de nombreuses victimes, beaucoup d'entre elles malheureusement sans rapport avec la drogue. C'est la qu'en preparation pour la Coupe du Monde et les jeux Olympiques le gouvernement decida d'intervenir avec d'immenses ressources.

Spread out over some 3 square miles adjacent to the upper middle class Tijuca neighborhood, the Complexo do Alemao was the largest and most violent favela in all of Rio. The name "alemao" means "German" and was given to the favela because the original owner of the land (1920's) was a blond gentleman (actually Polish); today still, Brazilians refer to all blond men as "alemao". With over half a million residents and barely walking space between shacks, it provided an ideal labyrinth for sheltering gangs, drugs, and weapons. Many kids and some adults were victims of lost bullets exchanged in gang wars through the 90's and until 2010. 

Un tiers Complexo do Alemao et quelques HLM recents

In 2010, partly spurred on by the World Football Cup (read REAL FOOTball) and the 2016 Olympics, a massive military police force was sent in to expel drug lords, including those who were hiding there after having been previously hunted out of nearby favelas. Several Police Pacifying Units were built on top of the hills and an amazing aerial tram was put in place to facilitate access, surveillance, and residents' transit to the furthest confines of the Complexo, imitating a similar tram in Medellin Columbia. The tram has six stations on top of five hills, with the main station at the Bonsucesso train station, at the bottom of one of the hills. Through this link, it is easy for residents to travel to any part of the city via public transportation.

A la fin 2010, une enorme operation militaire fut lancee a l'assaut du Complexo do Alemao. Comme la plupart des favelas a l'entour avaient ete recemment purgees, de nombreux trafiquants s'etaient regfugies dans l'immensite impenetrable de l'Alemao. 

Une partie de l'epuration consista en l'implantation de nombreux bataillons de Police Pacificatrice (UPP) dans le Complexo. Mais une autre partie de cette initiative fut un project d'ingenierie completement hors du commun. Inspire par la ville de Medellin en Colombie, un telecabine avec six stations fut construit dans la favela. Ceci permit d'une part un meilleur controle policier, et d'autre part cela facilitat l'acces des habitants a leurs demeures, leur evitant parfois plus d'une heure de marche dans des ruelles a la limite de l'insalubrite, pour rejoindre un arret d'autobus. Le telecabine part depuis la gare de Bonsucesso ou passent de nombreux trains et autobus, ce qui facilite le deplacement vers tout les points de la ville.

La vue depuis le telecabine, pour quelqu'un qui n'en a pris que dans les Alpes, est des plus surprenantes, au point de faire peur. On decole 10 metres au dessus de toits en tole ondulee ou en ciment brut, tous equipes de leur citerne bleue. La densite des habitations, l'etroitesse (si si, c'est un mot francais) des passages qui permet d'y circuler (hormis une artere principale avec des rameaux qui furnet necessaires a la construction des stations et la mise en place des pylones du telecabine), et la crasse qui y regne en font un paysage completement impressioniste, et quelque peu desolant. Je vis d'ailleurs cet etrange scene de trois chevaux maigrissimes et libres au milieu du dedale de ruelles de poussiere, farfouillant dans un depot d'ordures menageres afin d'en extraire sans doute une bien maigre pitance.

Traveling right above the rooftops, one gets a sense of the insane density in which residents live, the precarity of the dwellings, and the squalor of the omnipresent trash left to rot in the tropical heat. The hilltops have been largely cleared of all dwellings in order to accommodate the tram stations and the massive UPP police posts, and a main road with a couple of winding spin offs opened access to the equipment necessary to build this enormous project. But the density is no less impressive than the filth and poverty.

In fact, far from any least area of grass, I saw three very malnourished horses roaming freely, and rumaging through a heap of trash in search of anything possibly edible.

Je pris une cabine en compagnie d'une dame d'une quarantaine d'annees et de son fils/neveu/petit-fils(?) ou protege d'une quinzine d'annees. Le gamin avait les cheveux blonds et un air arien, et restait completement ferme dans son coin, ignorant les questions que lui addressait la dame, d'un air defiant, typique des ados. Mais avec sa casquette "THUG" (vandale en anglais) et sa chaine en or autour du cou, il donnait l'air d'un vrai casseur, un de ces jeunes dont la frustration profound reste cachee jusqu'a ce qu'elle explose, comme on decrit dans les gangs. Profitant de son silence, je demandai a la dame comment s'etait deroule cet enorme chantier au milieu d'un environnement si dense. Elle me repondit que "ceux qui ont exproprie ont eu de la chance: ils ont ete transfere dans les HLM la bas. Du coup ils vivent desormais dans des bonnes conditions. Nos demeures ici sont tellement precaires".

Mais si l'on pense aux HLM et citees developees en France, on se demande ce qu'il en adviendra a long terme. Esperons que la pegre de Rio ne conquira pas tout les nouveaux immeubles et que les honetes gens pourront y vivre en paix.

I boarded a cabin with a forty something woman and her teenage son, nephew, godson, or protege. He stubbornly refused to take on the conversations she tried. The kid was blond and good looking, but with a defiant air beyond that typical of teen agers; he also wore a heavy gold chain and a cap marked THUG which did little to improve my a-priori judgment. I asked the lady how disruptive the construction of this huge aerial tram must have been to the local community, all the more since hilltops are often the most dense part of favelas. She responded that those who had been fortunate enough to be relocated now lived in modern concrete towers, whereas the rest remained in very precarious conditions. 

Although I said nothing, I couldn't help but reflect upon the massive failures of similar relocation projects in the Paris suburbs in the 70s. Today still, these large complexes of subsidized apartment buildings are often notorious for high crime and drugs. Let's hope that the positive carioca spirit manages a better development in which hard working people can find peace and tranquility.

In typical Brazilian style, the woman had spoken without jealousy, perhaps only with a tad of envy, or better yet regret that she had not had such good fortune as (seemed to have) had her neighbors. Perhaps, had she relocated in those concrete towers, the teenager with her might have had a chance at more stability, a better education, or at least a healthier environment in which to develop. My presence as a tourist was all too staunch a reminder of the inequality that rules our world with the stark contrast between the hopelessness that seems to inevitably frustrate the dwellers of shantytowns such as favelas, as we bombard the world with images of unbounded materialism and consumerism that are the foundations of our society and that rule our lives. 

En style typiquement bresilien, cette femme avait prononce ces paroles sans jalousie, avec un soupcon d'envie, ou plutot de regret de ne pas avoir elle-meme pu beneficier de cette amelioration. Son gamin sans doute aurait eu un environnement plus stable et moins risque pour s'epanouir dans la vie. Touriste impuissant, je ne peux qu'esperer pour elle que son jeune protege s'en tirera sans problemes. Mais la densite du Complexo do Alemao montre un environnement dans lequel il doit etre insuportablement difficile de se frayer un chemin honnete, tandis qu'on est inlassablement assaillit d'images de la Consommation, symbole eternel du modernisme, la plus puissante des drogues, qui reste inatteignable pour la grande majorite des Hommes.


l'entreprenariat ne connait nulle limite: tatous et antennes telecom
Entrepreneurship remains undaunted: tatoos and better satellite dish placement

Saturday, February 7, 2015

What defines a Developing Country?

Is it the zigzagging of motorcycles between cars, or the occasional horse-drawn carriage? Two-wheelers are overwhelming in most European cities because they save parking space, reduce traffic jams, and are arguably less polluting than cars. Brazil innovates by permitting minivans to operate in parallel and for the same rate as buses on many routes and beat up though they may be, they alleviate a lot of congestion. And since all public transportation drivers drive as if they were the reincarnation of Ayrton Senna, traffic "moves along".


Is it the heavily-armed Police which citizens fear as much as the bandits? Surely, the death of at least four men in less than a month at the hand of Police in different American cities is not infinitely different.... if you're a black young man that is. On that count in Brazil, death tends to be indiscriminate. 

Is it the fact of having a full medical center inside a twenty five year old shopping mall? Or that kids swing from ropes they found on the street or in the ocean cliffs, from trees anywhere, on public or private property?

Is it that the beach is cleaned by hand-pickers, rather than by automated machines, or that eight men line up to pass buckets of concrete to pour a wall, rather than a gas-guzzling pump on a truck? Or is it the seemingly precarious structures from which men work, rather than manufactured, assembled, and certified scaffolds (which also occasionally collapse, as recently in Boston).

No need for Police to guard this site (and get fat on Dunkin)

The tremendous flux and reflux of the waves improvised
the ideal landfill for many bottles discarded on its surface;
alas most men won't ever see them...
Maybe it is that indeed, there is trash in the ocean, along many streets, and especially in poorer neighborhoods of the Zona Norte of Rio, where tens of miles are still dirt streets. 

But wherever in "developing" nations, conversations don't ever start "what do you do", and much more often with "how are you" because whatever we do, we are all part of one world, something that our westernized societies seem to gradually forget. 

As we ponder Climate Change and our ever-consuming society considers "environmental alternatives", we should consider the socio-economic benefits of societies that we label "developing": labor is abundant and maintains the systems in existence without the need to get a Masters' Degree, much less a PhD. Broken sewage pipes that leach into the ocean are repaired by a guy with a wrench, rather than with excavators, shovels, and a team of five supervisors and one engineer who watch another guy still work with his hands, despite all of them having years of technical education and training.

If half the world population had PhDs we still would not solve humanities' problems, be they disease, drought, or terrorism. In fact, had we less of a race for "advanced education" and less sophisticated a society, we would not have the targets nor the missiles that destroyed the World Trade Center, nor would we be pumping every hour millions of tons of CO2 in the atmosphere, countless plastic containers in the ocean, and burying millions of tons of household and toxic waste in landfills. However extreme the following may sound, I am evermore convinced that the benefits of advanced technology, be it in communications (I love my cell phoneInternet), in transportation (these profound ideas of mine come with travel - snicker), in home comfort (I avoid A/C but I use my heater), or in medecine (which I benefited from more than 99.99999% of population), all come at a huge price that is paid by all of humanity (all Life forms in fact). The value of that tradeoff is worthy of serious reflection. 

In "developing societies" people may have shorter life expectancy (not even entirely sure), infant mortality is undeniably higher, and in extreme cases segregation based on gender or faith may be prevalent. But if we look at the single common denominator to all Life on Earth, i.e. the Natural Environment, our "developed" societies are the ones to have caused the greatest environmental damage on multiple fronts, from atmospheric emissions to soil and water contamination, and by orders of magnitude. So in the Era of Sustainability, which is the more "sustainable" model?

Sont-ce les minibus qui travaillent en parallele avec les autobus, et sont homologues par la ville, mais beaucoup plus rapides et au meme tarif? Ou encore les moto-taxis, de loin les plus agiles et rapides pour des transports dans les denses zones urbaines? Et que penser de charettes a cheval qui depassent l'autobus pendant qu'il charge ses voyageurs dans une rue epouvantablement encombree?

Depuis les attentats au magasin Tati dans les annees 80 et jusqu'en janvier de cette annee, on aurait pu dire que la presence de police militaire armee jusqu'aux dents soit un trait de pays en developpement; malheureusement, Charlie Hebdo a mis fin a une telle utopie.

Serait-ce le nombre de jeunes filles tres minces de dix-huit ans a peine (bon nombre semblent bien plus jeunes encore) qui portent un bebe dans leurs bras, sans trop savoir que faire?

Est-ce le fait que la plupart des appartements, meme dans des imeubles de grand standing, n'ont pas de chauffe--eau central, mais une simple pomme de douche electrifiee qui chauffe l'eau qui en sort (et donne frequemment des chocs electriques lorsqu'on touche la plomberie)?

Est-ce le fait qu'un homme sur quatre ait plusieurs "petits boulots", qu'il s'agisse du mecanicien qui repare les voitures sur le trottoir (tel mon ami Vieira), ou du vendeur de fromage grille qui arpente la plage avec son petit chaudron en bandouillere, ou son collegue dont le parasol est forme de dizaines de bikinis a vendre, des peintres pour ongles, des vendeurs de noix de coco bien froide, des plieurs de delta-plane ou de parapente sur l'aire d'aterrissage de Sao Conrado, ou encore des dizaines de petits quiosques qui servent boisson et nourriture, et parfois font office d'epicerie nuit et jour? Ou encore que les plages soient ratissees de nuit par des centaines d'employes municipaux, plutot que par des monstres convoyeurs a courroie.

Mais a y bien songer, qui est veritablement "developpe"? Si l'automatisation systematique de toutes les moindres taches est considere comme le symptome meme de la modernisation, le benefice en reduction de deces et blessures (qui est l'origine de l'automatisation des taches, surtout dans l'assemblage industriel) n'est pas sans couts differes; c'est cela que nous rappelle le Changement Climatique ainsi que l'augmentation de la teneur en mercure et autres metaux lourds des oceans. 

Si l'on prend en exemple les USA comme pays a la pointe du modernisme, les pays dits "en developpement" sont effectivement bien moins mecanises, et aussi bien moins legiferes. Les gamins y sont encore libres de grimper a n'importe quel arbre, que ce soit pour en cueillir les papayes ou pour y accrocher une corde trouvee dans la nature et imiter Tarzan, a leurs risques et perils. Mais comment d'autre apprendre a vivre en societe et a prendre des risques qui existent depuis la nuit des temps? Pourquoi tout reglementer avec l'intention de proteger "le peuple" au point que celui-ci en perd la plus simple des libertes, qu'est celle de grimper un arbre pour decouvrir un autre panorama.

Reglementation ou pas, Rio est sale, certes. On trouve des ordures un peu partout dans la rue, et elles s'amassent dans le moindre espace entre les habitations des favelas. D'ailleurs, a l'ecart du centre, nombreuses sont les rues qui ne sont pas encore bitumees. Mais si l'environnement semble plus sale a premiere vue, en est-il vraiment ainsi si l'on considere l'Ecologie, sujet qui frappe le monde "developpe" de plein fouet? Sans par ailleurs epargner les pays "moins developpes', puisque les trois plus grandes villes du Bresil sont largement en dessous de leurs reserves d'eau (dont Sao Paulo qui a chute a moins de 5% de ses reserves!).

Notre societe de consommation se vante d'etre moderne, mais le Changement Climatique ainsi que tout un tas d'autres effets naturels sont causes par la modernisation de moins de 25% de l'humanite au cours des 150 dernieres annees uniquement! C'est d'ailleurs cette modernisation et la technologie qqui nous ont permis de creer les immeubles et les missiles qui furent impliques dans l'attentat du 11 septembre 2001, sans parler des effets de toutes les armes de guerre fabriquees et explosees ne serait-ce que depuis la fin de la deuxieme guerre mondiale, le fruit de milliers d'etudiants de plus en plus specialises dans des domaines de pointe. Et pourtant, lorsqu'il faut reparer le joint des conduites d'egouts, il faudra partout un ouvrier avec des grosses bottes et des gants pour mettre la main a la pate. Au Bresil aussi bien sur, a la difference pret qu'aux USA le chantier sera encadre par deux pelleteuses et une demi douzaine d'ingenieurs et surveillants, tous avec des diplomes d'etudes avancees.

Meme si la moitie des humains avaient des doctorats, jamais nous ne saurions controler les effets du rechauffement climatique, pas plus qu'eliminer le terrorisme, ou anticiper la prochaine epidemie. Car la definition meme de la Vie c'est son mystere eternel et l'impossibilite pour l'Homme de la comprendre. Elle restera elusive a tout jamais, peu importe les ordinateurs et les programateurs.

Moi meme je profite de ces technologies modernes, sans trop me soucier de l'impacte que j'impose au reste de l'humanite qui n'en profite pas, et pourtant qui en souffre les consequences. Si j'evite d'utiliser la climatisation en ete, j'utilise neanmoins le chauffage en hiver; a ce jour, je serais desormais incapable de vivre sans mon telephone portable et l'acces a Internet; sans meme parler des avions qui m'ont porte ici et de la medecine dont les toutes dernieres techniques et technologies de pointe m'ont sauve la vie.

Apres ma derniere excursion dans la favela Alemao (texte a suivre), la question du "developpement durable" qui hante les politiciens et les chercheurs les plus avances des "pays developpes" me semble une profonde contradiction. Une societe qui accepte une vie un peu plus courte, un taux de mortalite infantile nettement plus eleve, voire dans des cas extremes une discrimination basee sur le sexe, la religion, ou l'aspect physique, me semble non seulement avoir le droit d'exister (dans le territoire ou les personnes acceptent de s'y soumettre), mais en regard de l'equilibre naturel de la Terre, elle me semble imposer a nos societes qui se proclament "avancees" de reconsiderer le cout de notre progres, et de songer a moderer notre course "en avant". Car il se pourrait bien que "l'avant" finisse par devenir "l'arriere", un peu comme dans le cercle du Ying et du Yang.

En attendant, profitons a fond de ce que la Vie nous offre sans trop nous soucier du reste, car le changement individuel ne fera rien sans un changement radical parmis toute la societe.

Bises sambesque, c'est bientot le Carnaval!