Thursday, January 22, 2015

Rio: costs, crime, and health care - PAS forcement la Vie en Rose ENGLISH>>>FRANCAIS

this time, it's all text, with one single photo, but a pretty darned meaningful one...

Desole les amis, c'est tout du barratin cette fois, mais cette unique photo est terriblement impressionante (voir en fin de texte)

I dared this photo in the Police office in Leblon last night
See the PS at the very bottom for an unbelievable explanation

An article in the New York Times on January 15 "Bullet Caucus" addressed the rise of the far right in Brazil. That same day, the front page of O Globo (nation's largest daily) showed the photo of one of the Directors of Petrobras being taken to jail, part of the on-going investigation into the country's latest and largest corruption scandals "Lava-Jato" (reaching into the hundreds of millions of R$). Another article discussed the extreme heat in Rio for the second year in a row, while on pages 13 and 14 were several shorter write-ups on two assassinations in the course of street robberies, one conviction of two officers who had killed an innocent passenger in a car after causing an unnecessary high-speed chase, and another in which officers were shown planting false evidence (cocaine from one of the Officers' car) , plus a short description of traffickers using tombs for hiding drugs and rifles. Today's O Globo is less dense, mentioning "only" the death by Police of an 11-year old during a drug bust (allegedly carrying a loaded pistol and a backpack with drugs), the breaking-up of another drug ring in the neighborhood of Santa Teresa (recently redeveloped by artists), and a Police strategy to prevent "arrastoes" this coming week end.

Arrastoes are a uniquely carioca (Rio de Janeiro) phenomenon: tens or hundreds of young "pivetes" (hoodlums) meet at one end of a large crowded beach, such as Ipanema, and they form a line that travels swiftly down the beach, taking any object of value that beach goers may have in their possession. It is near impossible to apprehend them, except by an equally numerous Police force, since the beach is so dense that any gunshot would have disastrous consequences. In fact, when we had assembled for the Je Suis Charlie march, we had been surrounded by dozens of heavily armed military police, in response to the arrastao on Saturday afternoon.

Cariocas live in constant threat of personal attacks. In fact, most of my friends have been aggressed at least once at gunpoint. Marcos was even locked in the trunk of his car for two hours while the bandits discussed how they were going to dispose of him - until they just abandoned the car, and he was eventually freed by passers-by who heard his calling.
Yet, in the perfect illustration of the city's contrasts, municipal buses still accept cash on board, have no security cameras, and they run 24/7. Though with many remaining characteristics of a developing nation, first and foremost the favelas, Brazil has most of the traits of any modern economy.

Most prices in Rio are comparable to those in the EU or US (by and large, less than 30%) though some others remain magnitudes away. In middle-class Rio, a maid who does cleaning, washing, and ironing, typically receives R$150 (~USD60) for half a long day's work (typically adding 3 to 5 hours of commuting outside of peak hours - the buses at 5AM are loaded with such people who arrive to work at 6:30 or 7 and leave by 11 or noon). If this is not terribly different from US or EU rates, the official minimum wage in Brazil is around R$800/month (USD300) which is dramatically less than either in France (€1450=~USD1700) or the US (similar to France, but still slightly less today than it was in 1968). In Brazil however, people commonly talk of the number of minimum salaries to express their income. Still, university Professor's wages were just increased 11% to R$1900/month; hence, professors are either "independently wealthy", or they manage several simultaneous appointments in order to earn a living. As in much of the "developed" (overdeveloped?) world, for better or worse, upper level managers begin around R$40K/month and often run into the millions of Reais annually, and a tandem paraglider or hanglider flight costs R$600 (comparable to US or EU).

Similarly to the EU or US, the cost of a tandem paraglider is R$9000, the municipal bus ticket just went up R$0.40 to R$3.40 (USD1.50 for a very well-functioning system), a kilo (2.2lbs) of bananas is around R$3 (USD0.45/lb), ground coffee about R$8/lb, a pizza in a restaurant R$45, a chilled coconut on the beach R$6, and a beer R$5.A two-bedroom in a high-rise amidst the hundreds in Barra da Tijuca, all within a block of the beach and in gated residences, is worth R$1.5M, with condo fees of R$1000 to cover tennis courts, guards, cleaning, the pool, and all other amenities. Most cell phones and electronics are comparable in price despite what many seem to believe, as are motor vehicle prices with a Subaru Forrester selling new for R$120K (USD45K). Gas is currently around R$3.50/liter pure (USD5/gal.), dropping to R$2.50/l. with ethanol (less powerful - and less polluting). So overall, the prices and even much of the income structure appear relatively comparable to the US or EU.

What then keeps Brazil a "developing" nation? First and foremost corruption, and second lack of law enforcement.

For instance, if the public buses run extremely well (better even than those in Manhattan) the public hospitals are bankrupt and the quality of treatment one receives there is "mostly luck of the draw". The health care system is a two-tier system, with the government funding public hospitals open to all, and private insurance plans allowing their subscribers access to a higher quality of care. Private health insurance begins around R$400 and easily reaches into the Thousands of Reais per month as they are allegedly allowed to discriminate for age and/or pre-existing conditions; Dona Denise for instance, well into her 70's and with a past open heart surgery, pays over R$2500/month to get "full" coverage.

My close friend Sergio Gurgel is a mid-40's, highly regarded spine surgeon. He is Professor of surgery in the Federal University in Rio "Fundao", gives consultations in two private offices, and he has taken it upon himself to assemble a team with a couple of his students to run a State-funded clinic every Tuesday in one of the regions' poorest and most violent communities, Sao Gonçalo. "Few doctors risk going there, but the community has just as much need as any other" he says; today, he is operating a 13-year old boy with the spine shattered by a bullet. Every week, he and his team tend to broken backs and necks, whether from simple falls, motorcycle accidents, or acts of violence. He considers himself a socialist, believing in the need for the government to provide basic services for the people, first and foremost education and health care.

However, just like the right-wingers quoted in the NY Times article, he is outraged by the decadence of the current leftist government. One of the looming scandals he points to, is that ex-populist President Lula, who started as a shoe-shine boy and rose through the ranks of Trade Unions, now allegedly has a net worth approaching R$1Billion according to Forbes, all of this attributable to this immensely corrupt system. Meanwhile to cut costs, the Federal government is hiring doctors from Cuba and Bolivia rather than funding the Federal medical University here. While these doctors are fine as very general primary care attendants, the ones he has met he feels are grossly under qualified to assess any underlying major condition.

I unfortunately have had to spend time in two hospitals here to visit ill friends. Millan, my long-time partner in his paragliding and ecotourism company, was in a coma due to an inoperable brain tumor. The hospital Sao Lucas is covered by private medical insurance companies and I visited him in a private room with its private bath. There wasn't as much glitter and sparkle as there is in US hospitals, but it was prime, very similar to what I saw of l'Institut Gustave Roussy in Paris.

The day Millan passed away by a strange coincidence, our very good mutual friend Vinicius Indiana had an accident while launching for a tandem flight. He had to be rescued by two helicopters and I visited him in the Public hospital of Miguel Couto, since he chooses not to carry private insurance. He is in a large room with peeling paint and 8 other orthopedic patients who all share a common toilet. The hospital staff is very friendly and seems professional, however, he will have to wait six days before there is a slot in the surgery schedule to operate his completely broken knee. Sergio believes this delay could have serious long term consequences, but it is now too late to change for this event. Private health insurance typically costs R$400/month but the plans are HMO-style, in other words each company has its own accepted network of providers, which does pose certain challenges. As a last comment however, I must say that the public toilet on the first floor of Miguel Couto was immaculate (though devoid of toilet paper), a stark contrast to my experience in La Timone in Marseille, although very similar in every other way.

Regarding the rise of the far right and issues brought up by the NYT article, Sergio feels that better control of the police force would go hand in hand with judging minors as adults in the case of violent or drug-related crimes. And most feel that way! In fact, when the News presented President Dilma Roussef's complaint about the Indonesian government's execution of the brazilian drug smuggler, the eight patients in Vinicius' hospital room unanimously disapproved her comment, stating "at least in Indonesia, they carry out the law!"

Like all cariocas, Sergio drives to work through the traffic jams, works diligently throughout his day, wishes he could do something to reduce the corruption of the system, and returns happily home for a jog on the beach and a long swim in Barra da Tijuca, a bit distant but still under the watchful eye of O Cristo Redentor.

Rio, City of contrasts, Cidade Maravilhosa!

La Vie a Rio - pas forcement "en rose"

Ce relat vient en reponse a une question suite a un article dans le New York Times qui parle de la rapide ascendance de l'extreme droite dans la politique du Bresil. Effectivement, a lire les nouvelles quotidiennes, il y a de quoi justifier cela, car les exemples de violence et de crimes sont constants, tout autant que ceux de la corruption enracinee autant que les favelas sur les morros.

Le journal d'hier titrait en premiere page l'emprisonnement d'un des directeurs de Petrobras (l'equivalent de Total en France) pour detournement de fonds, ainsi que des records de temperature a Rio pour la deuxieme annee successive (attention au terrorisme climatique!). Mais dans les Faits Divers, on parlait de deux assassinats suite a deux tentatives de vol, deux accusations contre des policiers (assassinat injustifiee d'une jeune femme suite a une course poursuite sans raison, et implantation de fausses preuves), et de la decouverte d'une planque de drogue et armes dans des tombes. L'edition de ce matin parle de la mort par la police d'un gamin de 11 ans qui aurait ete arme d'un pistolet de gros calibre et transportait un sac a dos plein de drogue, de l'apprehension d'un groupe de bandits dans le quartier des artistes de Santa Teresa (grace a des cameras cachees), et de la mise en oeuvre d'equipes de police ce week end afin d'eviter une arrastao semblable a celle qui se produit samedi dernier.

De fait, lorsque nous nous etions rassemble pour notre petite marche Je Suis Charlie, nous avions vu des centaines de policiers militaires tres lourdement armes pour eviter une nouvelle arrastao comme celle de la veille. Le principe de l'arrastao est simple et tres efficace: des dizaines ou centaines de jeunes delinquants prevoient de se retrouver au debut d'une des longues plages touristiques, telles qu'Ipanema ou Copacabana, ils forment une longue ligne couvrant la largeur de la place, et la ligne se deplace rapidement parmis les plagistes, leur derobant tout ce qu'ils ont comme objet de valeur. A cause de la densite du monde, il est impossible a la police d'intervenir autrement que un a un car un seul coup de feu dans une telle foule aurait des consequences dramatiques.

Les cariocas vivent avec le risque constant d'une quelconque aggression qui pourrait leur couter la vie. Marcos avait ete enferme dans le coffre de sa propre voiture par deux assaillants, et il les avait entendu pendant deux heures discuter de la maniere dont ils allaient disposer de son corps, jusqu'a ce que pour un motif inconnu, les deux abandonnent la voiture et que des passants le liberent ayant entendu ses appels.

Pourtant, en parfaite illustration des contrastes de Rio, les autobus municipaux operent 24/7, les conducteurs acceptent encore l'argent liquide et rendent meme la monaie, et ils ne sont meme pas encore equipes de cameras de securite. Malgre encore beaucoup de traits d'un pays en developpement (comme evoque dans ma precedente lettre), le Bresil a presque tout les traits d'un pays parmis les plus modernes. D'ailleurs, le cout de la vie et les revenus a Rio ne sont plus tres differents de ceux aux USA ou en Europe (moins de 30% de difference, hormis quelques cas extremes). Une aide domestique qui vient une demi journee par semaine faire le menage et la lessive est payee R$150 (€60); cela ne tient pas copte du fait qu'elle doive parfois passer 5 heures par jour dans les transports en commun, ce qu'elles evitent en prenant le bus a 5h du matin pour commencer leur travail a 6h30.En revanche, le SMIC au Bresil n'est que de R$800/mois, soit a peu pres 1/5eme de celui en France. Mais la plupart des gens parlent de leurs revenus en "nombre de salaires mininmum percu chaque mois". Beaucoup plus choquant est le salaire des profs qui vient d'etre augmente de 11% pour atteindre R$1900/mois, ce qui semble derisoire. Bien evidemment, et je reserve tout commentaire, les cadres, consultants, et autres hauts echelons de grandes entreprises ont des salaires au dela de R$40K/mois et atteignent souvent des millions. Pour clore l'image des couts, un vol en parapente biplace a Rio est facture R$600 (ils coutent €250 a Chamonix).

Le cout de l'equipement n'est pas non plus tres different, puisqu'un parapente biplace importe est facture environ R$9000TTC (couterait environ €2700 en France, TTC), le ticket de bus municipal a Rio vient d'augmenter de R$3 a R$3,40 pour un reseau bien desservi, le kil de bananes est a R$3, le cafe moulu a R$8/500g., une pizza en restaurant R$45, une noix de coco gelee sur la plage R$6, et une bierre R$5. Un trois pieces de 90m.c. avec 2,5 salle de bains dans un immeuble de bon standing (piscine, tennis, ...) dans une residence gardee a 100m de la plage, avec un balcon ayant vue sur la mer coute R$1.5M dans la banlieue de Barra da Tijuca, a environ 1h de bus du centre de Rio (hors pointe), avec R$1000 de charges communes par mois. Quoi que s'en plaignent les bresiliens, l'electronique se vend a peu pres au meme prix que chez nous ou aux US, meme si les tout derniers modeles sont un peu plus long a arriver en grande distribution.  Le prix des voitures est aussi a peu pres semblable, et l'essence aujourd'hui coute environ R$3,50/l. pour l'ordinaire, et R$2,50/l. pour le melange contenant de l'ethanol (cela fait plus de 25 ans que le Bresil tire profit des ses plantations de canne a sucre pour alimenter les moteurs a combustion interne tout en reduisant l'effet de serre).

En revanche, la qualite des hopitaux est beaucoup moins homogene et le systeme a "deux tiers" montre ses avantages et inconvenients. Comme en France, l'Etat subventionne un reseau d'hopitaux publiques qui sont ouvert a tous, quelle que soit leur maladie. Ces hopitaux peuvent cependant dependre soit du gouvernement Federal, de clui des Etats individuels, ou des municipalites. En parallele, des compagnies d'assurance privees offrent des services de "meilleure qualite" dans certains etablissements qu'elles conventionnent; ces plans de couverture commencent aux alentours de R$400/mois et montent rapidement a plusieurs milliers. Dona Denise par exemple, une tres chere amie veuve de 75 ans et qui a subi il y a dix ans une operation a coeur ouvert, doit payer R$2500/mois pour une couverture complete, au regard de ses antecedents.

A l'heure actuelle, le plus grand hopital publique de Rio, qui est aussi le centre universitaire, est le Fundao (Universite Federale de Rio) et se trouve en defaut de paiement et sur le point de fermer. Mon ami Sergio, chirurgien specialiste de la colonne depuis 15 ans, est prof dans cet etablissement et percoit donc R$1900/mois; de plus, il tient deux cliniques dans lesquelles il donne des consultations privees (mais toutes conventionnees), et il a monte une equipe de chirurgiens de choc pour operer une fois par semaine dans l'une des banlieues les plus pauvres et les plus violentes de Rio, ceci sous l'egie du gouvernement de l'Etat de Rio. "Les pauvres ont aussi besoin de soins, souvent plus encore que les autres, car toute leur vie est en jeu (puisqu'ils n'ont pas de ressources en reserve)". Aujourd'hui, il est parti a 6h15 du matin a Sao Goncalo, a plus d'une heure de voiture, hors pointe. La premiere chirurgie qu'il devait faire est celle d'un jeune de 13 ans dont la colonne a ete brisee par un tir avant-hier; ayant recu les premieres radios sur son telephone alors que nous gravissions la Pedra Bonita, il avait estime 50/50 les chances qu'il arrive a sauver le jeune de toute lesion nerveuse a long terme. Mais Sergio lui donnera le meilleur de ses capacites. Il espere ne pas etre un jour ou l'autre lui-meme victime d'une balle perdue ou d'un chauffard, qui sont bien trop nombreux dans ces bas quartiers.

Bien qu'etant fondamentalement socialiste, il sympathise avec certains arguments evoques dans l'article du New York Times sur la montee de l'extreme droite. Par exemple, il est outrage du declin des hopitaux Federaux: "notre gouvernement est tellement incompetent et corrompu qu'il fait venir des medecins a bas tarifs de Cuba ou de Bolivie, plutot que de financer des etudiants en medecine. Ces medecins importes sont assez bons comme generalistes, mais leur connaissance technique s'arrete la, or nous avons beaucoup de cas tres complexes a traiter tout les jours." Il blame aussi la corruption, celle pour laquelle le directeur de la Petrobras est inculpe, et peut-etre plus encore celle de l'ex President Lula dont Forbes estime que la fortune approche 1 Milliard de Reais - alors qu'il cirait des chaussures avant d'occuper des fonctions toutes publiques.

Suite a des problemes de sante de deux amis, j'ai du me rendre a deux hopitaux. Millan, l'ami avec lequel nous faisions des vols biplace et organisions des expeditions eco-touristiques dans les annees 90 (tres prematurement... l'ecotourisme a Rio commence a grossir seulement maintenant) etait dans un coma a la suite d'une grosse tumeur inoperable au cerveau. Il beneficiait d'une assurance privee et se trouvait dans une chambre individuelle avec salle d'eau privee - bien que le pauvre ait ete completement immobile. Pour ce que j'en vis, l'hopital Sao Lucas evoquait tout a fait l'Institut Gustave Roussy a Villejuif.

Par coincidence, a peu res au moment ou Millan quittait ce monde, notre autre tres proche ami parapentiste Vinicius Indiana chut au decollage de la rampe tres technique de Pedra Bonita. Il fut secourru par l'helicoptere des Sapeurs Pompiers et emmene a l'hopital publique Miguel Couto. Les radiographies metterent en evidence une mauvaise rupture du genoux, et il est dans un lit depuis samedi soir, en attendant la chirurgie qui devrait se derouler vendredi matin. Dans une grande piece dont la peinture s'ecaille aux murs, une vieille tele assise sur une chaise fait ce qu'elle peut pour retenir l'attention de 9 hommes tous blesse aux jambes; ils partagent une salle d'eau dont la porte ne ferme pas. Sergio dit que l'attente de six jours pourrait avoir des consequences a long terme; mais il n'y a rien a faire, sinon esperer au moins que Vinicius aura la chance d'etre opere par un chirurgien de qualite, ce qui depend entierement du hasard dans le systeme publique (bien sur, sergio essaiera de contacter le medecin en question, car comme nous le savons bien en France, une petite introduction peut aller loin). Miguel Couto, soit dit en passant, est en tout point semblable a La Timone a Marseille - sauf que les toilettes publiques y sont propres, meme si denuees de PQ.

Revenant sur l'article du New York Times, Sergio concorde qu'il faut absolument trouver moyen de reduire dramatiquement la corruption et de mettre en place un systeme de renfort des lois, ce qui passera necessairement par une meilleure qualite de la police. Un commentaire unanime de la part des huit autres blesses dans la chambre de Vinicius semble bien resumer ce point: en entendant la Presidente  Roussef se plaindre aupres du gouvernement Indonesien pour la mise a mort du bresilien qui avait ete pris avec 13 kilos de cocaine, tous ont desaprouve leur Presidente en disant "au moins, en Indonesie, ils respectent leur loi!"

En fin de journee, comme bon nombre de bresiliens et surtout comme les cariocas, Sergio rentrera fatigue d'une journee de travail eprouvante, et apres ses pensees sur le systeme et les embouteillages, il arrivera a temps pour faire un jogging sur la plage suivit d'une longue nage, le tout sous l'oeil gradien du Cristo Redentor.

Rio, pleine de contrastes, et magique!

Elle est prise (tres discretement, d'ou la mauvaise qualite) dans le commissariat de Police de Leblon, avant hier soir, vers 21h. Je sortais de l'hopital Couto dans lequel tout un couloir etait scinde de militaires et police en tenue de combat, mitraillettes a la main. Un infirmier qui m'avait accompagne pour faire une bise a Vinicius au-dela des heures de visite permises, m'avait explique qu'il y avait un ou plusieurs membres d'un gang extremement violent qui avaient aterri a l'hopital, et que la police gardait contre toute visite, meme des membres de famille. Au rez de chaussee effectivement, une bonne dizaine de personnes de tous ages s'affolaient, pleuraient, alors qu'une ambulance livrait encore un ou deux blesses.

Je me rendis au commissariat un peu plus loin afin de demander si par hasard mon portefeuille aurait ete retrouve. Le commissariat lui-meme etait barricade de police hyper armees. Et pour cause: juste au dela du comptoir d'accueil, le bureau en photo montre des dizaines de balles de gros calibre, certaines ayant deja ete tirees, d'autres intactes, trois grenades, deux batons de dynamite, et deux grosses bombes-tubes... a Rio, pas besoin de Jihad, tristement.

When I left Vinicius at Miguel Couto, an entire corridor of the hospital's second floor was lined with heavily armed military and police. The nurse accompanying me (I had stayed beyond allowed visitinng hours) told me that drug gang members involved in a massive shootout were being treated and that noone was allowed anywhere near the rooms, In the lobby, a dozen young people and a couple of adults cried in despair, while an ambulance delivered more wounded.

I walked three blocks to the Leblon Police station to ask whether my wallet might have been returned to the lost and found. The entire station was heavily guarded inside and out, and rightly so it seems: while standing in line at the counter. This photo is of the table immediately behind the counter: three dozen large caliber bullets, some fired others not, three hand grenades, two sticks of dynamite, and two half-gallon pipe bombs. In Rio, there's no need for Djihadists or fanatics, drugs are enough - much alas...

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I'm unsure of how this form works, but thanks for reading and commenting!