Thursday, January 14, 2016

Ride sharing, Free vs $$ - Les competiteurs du covoiturage, gratos ou payant?

By now, I've taken a dozen rides with Blablacar, the leading French and first worldwide web-based ride-sharing site. In France, Blablacar (which used to be free) ends up costing about 30-50% of a train ticket and is about equally reliable. However, if one can plan one's trips in advance, the train can be just as inexpensive, and on many routes between larger cities, there are low-cost airlines that are cheaper yet.

Money aside, Blablacar provides feedback from both passengers and drivers, in a manner similar to AirBnB. Hence, there is an incentive for passengers and drivers to be on their best behavior and in only one case did I travel in a car of poor quality (borderline dangerous) with a risky driver, which I clearly stated in the feedback I provided; in two other cases, the drivers packed passengers in order not just to offset their travel costs, but to actually make a profit on the journey. In all others, I found neutral or often very enjoyable company and had comfortable trips.

One driver I rode with had used Blablacar many times before it became a paying service, and he regretted the change. As a driver, he was glad to offset his costs, happy to have company on an otherwise monotonous drive, but most of all, he felt it his duty to offer the empty space in his car to someone who might need it. He would gladly have adjusted the fare according to his passengers' ability, but Blablacar doesn't offer that option, since it places a recommended target price which naturally limits all competition (a 'cheapo' would appear suspicious.). Since Blablacar charges the passenger a 15% fee, there's an incentive for the company itself to suggest higher prices. This becomes the antithesis of mutual help.

French people are accustomed to a supportive State system, and many (most?) still feel that those who have more owe society a greater contribution in order to support the rest. When going out to restaurants with friends, it is common practice for the wealthier to foot more than her/his share of the bill. So it's not surprising that not-for-profit competitors to Blablacar have begun sprouting up, all the more since the announcement this past summer of Blablacar's valuation around 2 Billion Euros! ( is one such site and I hitched a ride from Paris to Rennes on my way to Dinan. The 25 Euros fare to be paid to the driver was identical to that recommended on the Blablacar site (in fact the driver advertised on both sites), but there was no fee for using the service. Nor was there, however, any feedback on the website regarding the driver.

I met Bolly at Porte d'Italie and he seemed a perfectly nice African fellow. By the time we hit the road however, he had packed five passengers in his small-to-mid-sized Opel. It was night, and once on the freeway, he unabashedly began texting while driving at 90mph. After we'd crossed from the emergency lane to the far left lane half a dozen times, I made a first comment; that didn't stop him. It took my insisting that I'd just survived a dramatic surgery and really didn't care to end up having suffered countless days of hellish pain just to be twisted and wrecked in a car accident fir him to pull over, send a bunch of texts, and get back on the road. Perhaps more worrisome, there was not a comment from any of the young passengers in the back!  I emailed the site manager and got a dismissive response. I am very unlikely to ever use unless they can provide some assurance as to the safety of their drivers.

At a toll plaza between Chamonix and Geneva on our return to Aix, I was surprised to see a formal sign enticing drivers and passengers to use another free ride-sharing site named (covoiturage Mont Blanc Valley, i.e. possibly a British initiative, since many british live in the Chamonix valley). The interesting characteristic of this example is that it emphasizes Ride-Sharing as an ecological and sociological initiative, back to more grass-roots French values. The site is brand new, very sparse, and seems to emphasize Facebook as the preferred means of communicating between its members, so I've not had any experience with it.

It will be most interesting to follow how these two sites (maybe others) evolve as they attempt to compete against the billionaire founder of ride-sharing. The 'battle' has tones of the current Democratic contest between Bernie Sanders and Hillary Clinton. I wholeheartedly support the underdog in both cases, but in the case of ride-sharing, only if my safety can be guaranteed. For now, I'm with Blablacar until someone offers an equally safe alternative.

Why do we not have such a site in the US? In a September, 2015 radio interview, Blablacar's CEO said that they are not planning to expand into the US because Americans don't feel sufficient economic pressure to value ride-sharing. America is the birth land of Jack Kerouac and countless other hitchers, of Route 66, of unbounded roads, of Freedom, and we once cared deeply for one another (albeit with the caveat ghost of Easy Rider). That statement by a French entrepreneur (one who has clearly himself embraced the American model of unbounded capitalism) is alas a direct reflection of how perverted we have become with selfishness and greed, all under the Damocles sword of Liability; worse yet, we're spreading it.

Celebrate each Breath - and exhale Freedom every time!

J'ai maintenant voyage une bonne douzaine de fois avec Blablacar et je trouve le concepte tout a fait genial. Sauf que... cela devient maintenant aussi cher que le train si on peut prendre son billet suffisamment a l'avance, et bien plus cher que les vols low-cost si on se deplace entre des villes importantes. En revanche, par rapport a d'autres sites de covoiturage, le systeme de references, tant pour le conducteur que pour les passagers, qu'offre Blablacar (inspire par le modele de AirBnB) a un avantage non negligeable. Mais a quel point le cout de Blablacar deviendra-t-il plus cher que la valeur du service?

L'ete dernier, j'ai voyage avec un conducteur qui avait utilise le covoiturage et Blablacar pendant plusieurs annees alors que les services etaient gratuits. En tant que conducteur, bien sur il appreciait la contribution pecuniere a ses frais de voyages, mais il appreciait tout autant la compagnie, et surtout il trouvait normal de partager l'espace vide de sa voiture avec d'autres qui faisaient le meme trajet et qui n'avaient peut etre pas beaucoup de moyens. Cet esprit de partage me semble bien francais, surtout apres trente ans aux USA. Ce conducteur aurait volontiers simplement demande a ses passagers de contribuer en fonction de leurs moyens, mais Blablacar s'etant oriente sur un modele de profit typiquement americain, le site n'offre pas une telle possibilite. En proposant un tarif de reference sur tout les trajets, Blablacar limite la variabilite du prix (une offre 50% moins chere que les autres pourrait paraitre suspicieuse) et en ne permettant aucun contacte entre conducteur et passagers avant d'avoir paye, le site elimine les possibilites de negociation (au point de causer des casse-tete lorsque les gens ne se repondent pas suffisamment a l'avance). Bref, Blablacar semble bien oriente vers un modele typique du (regrattable) capitalisme de cowboy a l'americaine, tout pour le fric.

En revanche, de Paris a Rennes je suis passe par Les tarifs que j'y decouvris etaient exactement ceux de Blablacar, mais sans la commission de 15%, toutefois un peu decevant sur le principe. Cependant, le fait qu'il s'agisse d'une societe a but non lucfratif me semblait tout a fait attractif, et j'etais pret a essayer - mais pas au prix de ma securite! Je retrouvai le conducteur, un africain tres sympa nomme Bolly, Porte d'Italie. Mais quelle ne fut ma surprise lorsque nous nous trouvames entasses a six dans sa petite break. Pire encore, une fois sur l'autoroute, il se mit a texter tout en conduisant. Apres plusieurs excursions entre la bande d'arret d'urgence et la voie d'extreme gauche, je fis un commentaire, auquel Bolly repondit bon enfant "j'ai l'haitude, aucune inquietude." Il fallut que j'insiste sur le fait que, venant a peine de survivre a une monstre chirurgie, je n'etais pas pret a risquer ma vie dans un amalgame de fer brulant dans l'essence, pour qu'il acceptat finalement de s'arreter. Une chose qui me surprit de plus fut que les quatre autres jeunes passagers semblaient n'etre en rien preoccupes! 

La morale de l'histoire est que malgre mon partage profond des valeurs que vante Covoiturage-Libre, les risques n'en valent pas la chandele. Trop de gens, comme Bolly, tentent de developper une activite professionelle echappant a tout controle de securite (et de fiscalite) et Blablacar tout au moins permet de juger du conducteur avant de choisir dans quelle aventure on s'embarque. Ayant ecris au gestionnaire du site Coiviturage-Libre, je recus une reponse disant que de tels risques font partie du mode operationnel, au meme titre que cela etait le cas a l'epoque du Stop, un argument qui n'est certes pas faux, mais qui reflete une courteesperance de vie du site le jour ou un gros accident se produirat.

A un peage en rentrant a Aix par l'autoroute blanche, je remarquai une publicite pour et me rendis sur le site. Si l'interface internet semble tres precaire et ne donne presqu'aucune indication (tout au moins a ceux qui ne se sont pas inscrit), il semble neanmoins que la volonte soit d'un covoiturage dans un esprit communautaire en securite et avec des frais minimes selon les possibilites de chacun. Tout indique (meme le nom) qu'il s'agisse d'une initiative anglophone et que le mode de contacte prefere des utilisateurs soit par Facebook - ce qui m'exclut quasiment.

Neanmoins, il sera tres interressant de suivre l'evolution du covoiturage en France. D'autres sites plus communautaires sauront-ils s'organiser suffisamment bien pour offrir une veritable concurrence au mastodonte value a presque 2 milliards d'Euros? Cependant, le geant innovateur continue sa conquete, mais vers l'Est: dans une interview en septembre dernier, j'ecoutai le PDG de Blablacar dire que leurs prochains grands marches etaient l'Inde, puis le Bresil. En revanche, il declara fermement que les USA ne les interressaient pas car les gens n'y ressentent pas suffisamment de pression economique pour en faire un marche attractif pour Blablacar. Et merde! Ainsi se propage le capitalisme a outrance...

Un tel site aux USA pourrait cependant conquerir un grand marche. Apres tout, c'est la terre de Kerouac, un territoire immense ou des millions de gens se sont deplaces en stop et ont contribue a la celebrite des routes (en depit d'incidents tels que ceux tristement illustres dans Easy Rider), telle que la Route 66. C'est, ou c'etait, le pays de la Liberte, des grands espaces, et ses habitants sont pourtant tres accueillants. Serait-ce l'epe de Damocles representee par la peur des proces a outrance qui aurait a ce point restreint cette valeur si fondamentale des Americains qu'est la Liberte? L'appat du gain et les modeles des grandes celebrites qui nagent dans le fric et la luxure ont-ils a ce point reduit a neant l'esprit de solidarite?

Ces questions sont particulierement pertientes alors que se deroule la course presidentielle dans le camp des Democrates: Bernie Sanders, Senateur du Vermont qui se declare 'socialiste moderne' fait la course a Hillary Clinton. Le premier a toujours refuse le soutien financier de grandes compagnies ou de groupes d'interets (lobbys); les Clinton en revanche, sont des politiciens etablis avec les mains qui trempent dans tout Washington depuis avant meme l'election de Bill. Si par miracle (mon avis) le Senateur du Vermont venait a gagner, ce serait le meilleur moyen d'indiquer que la population Americaine en a marre de se faire mener comme un troupeau d'agneaux vers la Luxure et qu'elle est prete a revenir a des valeurs semblables a celles evoquees autant dans sa Constitution que dans la notre (merci Lafayette et Jefferson).

Celebrez chaque souffle, et ajoutez-y une pointe de communautarisme.



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I'm unsure of how this form works, but thanks for reading and commenting!